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Los rituales de muerte de la Edad de Bronce a veces incluían restos curados, como este esqueleto que fue enterrado con cráneos y huesos largos de tres personas que habían muerto mucho antes.

Los rituales de muerte de la Edad de Bronce incluyeron la curación de los restos de los predecesores

No hay dos personas que aborden la muerte exactamente de la misma manera. Tanto a nivel individual como social tenemos que afrontar lo inevitable. En estos días, muchas personas recurren a sus creencias religiosas, científicas o espirituales para hacer frente y dar sentido al final de la vida de alguien. Pero, ¿qué pasó en el pasado? Los investigadores ahora han descubierto, por primera vez, evidencia de que los rituales de muerte de la Edad del Bronce en Gran Bretaña a veces incluían retener o curar los restos de un individuo querido durante varias generaciones. Esta práctica permitió a las personas recordar a los difuntos mucho después de haber dejado el mundo de los vivos.

Rituales variados de muerte de la Edad de Bronce

Las prácticas funerarias en el área de lo que hoy es Gran Bretaña variaron durante la Edad del Bronce. Investigaciones anteriores nos han demostrado que las personas fueron enterradas, incineradas, momificadas, colocados sus cuerpos en pantanos o, a veces, sus restos fueron enterrados en las casas de los vivos. Ahora se puede agregar otro ritual de muerte a esa lista: la curación de huesos de una tumba más antigua para incluirlos en un entierro más nuevo.

Estas prácticas pueden parecernos extrañas hoy en día, pero como dijo a Ancient Origins el Dr. Thomas Booth de la Universidad de Bristol, autor principal del estudio actual e investigador del Instituto Francis Crick en Londres: “La amplia evidencia que tenemos de personas alrededor de restos humanos en la Edad del Bronce sugiere que [la curación de huesos] no siempre se vio como algo negativo, y en muchos casos fue una acción positiva. "

Una reconstrucción de una casa circular británica de la Edad del Bronce / Hierro. (Mark_M / CC BY 2.0) A veces se enterraban restos humanos en las casas de los vivos.

Una reconstrucción de una casa circular británica de la Edad del Bronce / Hierro. (Mark_M / CC BY 2.0) A veces se enterraban restos humanos en las casas de los vivos.

Le pregunté al Dr. Booth por qué cree que había tanta variedad de rituales de muerte en esta región en ese momento, y su respuesta fue esclarecedora:

“En parte, esto se debió probablemente a que no había una 'religión' en la forma en que pensamos hoy que dictaba cómo se debía tratar a los muertos. Sin embargo, la ideología detrás del tratamiento variable es esquiva. Hasta ahora nadie ha encontrado una conexión obvia con cosas como el sexo o la edad. Es difícil porque probablemente estamos perdiendo una buena proporción de los muertos de estos períodos, personas que fueron tratadas de una manera que no dejó ningún registro arqueológico. Por ejemplo, si los restos simplemente se dejaron descomponer expuestos a los elementos, se depositaron en un cuerpo de agua o si los restos cremados de una persona se esparcieron en un paisaje. "

El Dr. Booth también ofrece algunas posibles explicaciones de por qué se tomaron ciertas decisiones cuando llegó el momento de decidir qué pasaría con el cuerpo del difunto:

“La temporada de la muerte podría haber tenido alguna influencia práctica en la toma de decisiones. Puede ser más difícil incinerar a las personas en climas fríos y húmedos, por ejemplo. De lo contrario, puede haber habido un aspecto de preferencia personal o un sistema de creencias que imponía un rito particular basado en partes de la identidad o vida de un individuo que no podemos ver arqueológicamente. Por ejemplo, si alguien tiene una habilidad o posición en particular dentro de la comunidad. "

La diversidad en las prácticas mortuorias en la Edad del Bronce en Gran Bretaña hace que el área y el período de tiempo sean ideales para los investigadores que tienen interés en comprender cómo manejó la gente la muerte y qué sucedió después de la muerte en el pasado. Como explicó el Dr. Booth, “inicialmente [las prácticas mortuorias de la Edad de Bronce] pueden parecer bastante simples, pero ahondan un poco más y hay una gran cantidad de complejidad en cada tumba. Cada sitio donde tienes restos humanos se convierte en una mini historia de detectives en la que estás tratando de descubrir qué procesos y mentalidades podrían haber producido configuraciones tan variadas de restos humanos. "

¿Quién no ama una buena historia de detectives?

Reconstrucción de un entierro en vaso de precipitados de la Edad de Bronce en el Museo Arqueológico Nacional de España, Madrid. (Miguel Hermoso Cuesta / CC BY SA 4.0)

Reconstrucción de un entierro en vaso de precipitados de la Edad de Bronce en el Museo Arqueológico Nacional de España, Madrid. (Miguel Hermoso Cuesta / CC BY SA 4.0)

¿Cuántos de los entierros se compartieron con restos curados?

Para saber más sobre este fascinante tema, los investigadores, que acaban de publicar su estudio en la revista Antiquity, decidieron explorar los antiguos ritos funerarios analizando el ajuar funerario en los entierros. Su estudio reveló una práctica sorprendente que otros investigadores parecen haber pasado por alto: que la curación de restos humanos era una práctica importante en ese momento.

De hecho, los investigadores afirman que el análisis del ajuar funerario, que incluyó tomografías computarizadas y datación por radiocarbono, mostró que 26 de los 60 contextos arqueológicos calcolíticos, de la Edad del Bronce y de la Edad del Hierro que se probaron "contenían huesos humanos que eran anómalamente más antiguos. que las fechas relacionadas con su deposición. "Eso es el 43 por ciento de los entierros; definitivamente lo suficiente como para justificar una mayor exploración de este tema.

Los investigadores observaron ajuares funerarios, como estos hallazgos de Wilsford cerca de Stonehenge. Este entierro incluyó un raro hueso humano convertido en flauta. (Crédito: Museo de Wiltshire / David Dawson)

Los investigadores observaron ajuares funerarios, como estos hallazgos de Wilsford cerca de Stonehenge. Este entierro incluyó un raro hueso humano convertido en flauta. (Crédito: Museo de Wiltshire / David Dawson)

Sin embargo, no todos los huesos curados eran humanos. Aunque no apareció con demasiada frecuencia en este estudio, también se han encontrado algunos casos de restos de fauna más antiguos en una tumba posterior. El Dr. Booth propone que, si estos huesos de animales no fueran una adición accidental,

“Podrías imaginar muchas situaciones diferentes que podrían explicar esto; algunas pueden haber sido los restos de fiestas que tuvieron lugar durante importantes ritos de paso de personas importantes en particular. La biografía del animal puede haber dado a sus restos un significado ritual particular, por ejemplo, si hubiera sido sacrificado. Puede ser que los límites sociales que separan a los humanos de los animales no fueran tan fuertes, y estos huesos de animales fueron curados por razones similares a los huesos humanos. Las personas y las comunidades podrían haber tenido importantes relaciones sociales con determinados animales. "

Esta es un área que se puede explorar más en el futuro, pero el enfoque de este estudio fueron los restos humanos, ¡y hay información más que suficiente proporcionada por este proyecto para mantener nuestro interés!

Objeto con puntas único (arriba) que se encuentra junto a un instrumento musical de hueso humano (abajo) de Wilsford G58 (Crédito: © Universidad de Birmingham, David Bukachit / Museo de Wiltshire / Antigüedad)

Objeto con puntas único (arriba) que se encuentra junto a un instrumento musical de hueso humano (abajo) de Wilsford G58 (Crédito: © Universidad de Birmingham, David Bukachit / Museo de Wiltshire / Antigüedad)

Parece que muchas personas que vivieron durante el Calcolítico, la Edad del Bronce y la Edad del Hierro decidieron conservar y modificar los huesos como reliquias durante varias generaciones. A veces, los restos se encontraron en una nueva tumba seis generaciones después de la muerte del individuo mayor. Pero esta no era la norma, dijo el Dr. Booth a Ancient Origins: “Si bien había evidencia de que se guardaban y curaban restos humanos, esto no era necesariamente por períodos de tiempo muy largos, 60 años en promedio, es decir, alrededor de dos generaciones. "

El foco de este estudio fueron los rituales de muerte británicos de la Edad del Bronce, pero algunos de los huesos humanos de los que tomaron muestras estaban fechados en la Edad del Hierro (700 a.C., el Dr. Booth señala que “los huesos que se curaron en esos períodos eran mucho más antiguos que los que se curaron en la Edad del Bronce. Algunos de ellos parecían tener cientos o miles de años cuando fueron enterrados. "

La gran pregunta: ¿por qué?

El tiempo transcurrido entre la muerte de una persona y el momento en que se curaron sus restos para colocarlos en el entierro de otra persona puede decirnos mucho sobre por qué la gente realizaba este ritual. El Dr. Booth dice: "Esto nos da una idea de a quiénes decidían recordar estas comunidades y por qué, mucho antes de los registros escritos".

Entonces, ¿a quién decidieron recordar de esta manera? Según el Dr. Booth:

“Es probable que los huesos pertenecieran a personas que otras personas o comunidades conocían en vida o que al menos pertenecieran a personas cuya identidad se conocía. Esto significa que es probable que su importancia esté relacionada con su relación con los vivos, ya sea la familia u otro tipo de parientes, sus habilidades o sus actos influyentes en la vida. No estaban usando estas reliquias humanas para remontarse a pasados ​​míticos distantes; lo importante eran las relaciones tangibles con personas que sabían ".

Pero la naturaleza de esas relaciones entre personas es más compleja de lo que cabría esperar. No fue necesariamente un caso de personas que llevaran los restos de miembros de la familia a entierros posteriores. Un claro ejemplo de la no necesidad de lazos familiares entre los restos humanos en el estudio es el caso de los cráneos y huesos de las extremidades de al menos tres personas que acompañaron el entierro de una mujer encontrada en Windmill Fields. El Dr. Booth dice que "los cráneos probablemente tenían entre 60 y 170 años cuando murió esta persona".

Esqueleto de Windmill Fields, enterrado con cráneos y huesos largos de tres personas que habían muerto desde varias décadas hasta más de un siglo antes. (Crédito: Tees Archaeology / Antiquity Publications Ltd)

Esqueleto de Windmill Fields, enterrado con cráneos y huesos largos de tres personas que habían muerto desde varias décadas hasta más de un siglo antes. (Crédito: Tees Archaeology / Antiquity Publications Ltd)

Cuando realizaron el análisis de ADN de los restos, encontraron "que uno de los cráneos al menos no era un antepasado genético cercano o al menos directo de la mujer con la que fue enterrado". Esto demuestra que las personas que comparten una tumba no tienen por qué ser parientes consanguíneos. El ritual funerario "no solo se centró en parientes 'genéticos' o linajes familiares, sino que probablemente abarcó una amplia gama de relaciones sociales", dijo el Dr. Booth. "Estos ritos no necesariamente tenían que ver con hacer referencia a su linaje con un antepasado lejano, sino reconocer una variedad de relaciones sociales que afectaron su vida o la vida de las personas que conocía".

La forma en que se trataron los restos humanos también podría diferir. En un ejemplo extraño, un fémur humano que se encontró en una tumba cerca de Stonehenge se convirtió en un instrumento musical y luego se enterró con otro hombre. Fue excavado junto con otros bienes funerarios, como hachas de piedra y bronce, una placa de hueso, un colmillo y un objeto con puntas únicas. Cuando la flauta de hueso de fémur humano fue datada por radiocarbono, los investigadores encontraron que probablemente fue creada a partir de los restos de alguien que era conocido por el dueño de la tumba.

Un fémur humano convertido en un instrumento musical, encontrado en Wiltshire (Crédito: Museo de Wiltshire / Antigüedad)

Un fémur humano convertido en un instrumento musical, encontrado en Wiltshire (Crédito: Museo de Wiltshire / Antigüedad)

Los siguientes pasos

Todavía existe la posibilidad de que las relaciones familiares hayan sido un factor en al menos algunos de los ejemplos de huesos que se curaron. El Dr. Booth dijo que el análisis de ADN es una de las áreas en las que se centrará la investigación futura, "para ver hasta qué punto las relaciones genéticas influyeron o no en la curación de restos humanos".

También le gustaría "utilizar análisis de isótopos estables para observar la movilidad". Esto podría ayudar a los investigadores a descubrir si existe una diferencia entre dónde creció una persona y dónde terminaron sus restos. El Dr. Booth considera que incluso es posible que “los restos humanos curados pudieran haberse incorporado a los sistemas de intercambio existentes”. Por ejemplo, este puede ser el caso si un individuo fue valorado o tuvo un alto reconocimiento en más de una sociedad.

Finalmente, la inclusión inesperada de las muestras de la Edad del Hierro en este estudio, y la diferencia entre los períodos de tiempo entre la muerte y la curación de los restos, ha hecho que el Dr. Booth considere explorar "si esto refleja un cambio en la ideología y las creencias" entre las personas que vivían en la Edad del Bronce y la Edad del Hierro.

Incluso si los investigadores continúan centrándose en los ritos de la muerte de la Edad del Bronce en Gran Bretaña, la diversidad de las prácticas funerarias y el misterio que las rodea proporciona muchas direcciones interesantes para realizar estudios futuros.

El informe es publicado por Antiquity, martes 1 de septiembre, https://doi.org/10.15184/aqy.2020.152

Imagen de portada: Los rituales de muerte de la Edad de Bronce a veces incluían restos curados, como este esqueleto que fue enterrado con cráneos y huesos largos de tres personas que habían muerto mucho antes. Fuente: Tees Archaeology / Antiquity Publications Ltd

Autora: Alicia McDermott

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