Cómo los "Buques de la Muerte" Transmiten Enfermedades a Través de el Tiempo | Ancient Origins España y Latinoamérica
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Un ángel de la muerte trae la muerte en barco. Crédito: Biblioteca Médica Cushing / Whitney

Cómo los "Buques de la Muerte" Transmiten Enfermedades a Través de el Tiempo

Una de las imágenes inquietantes de esta pandemia serán los cruceros estacionarios, portadores mortales de COVID-19, anclados en puertos no deseados.

La noticia de la propagación dramática del virus en la embarcación de la "Princesa Diamante" desde principios de febrero hizo que la noticia fuera real para muchos australianos que habían disfrutado de las vacaciones en los mares. En cuarentena en Yokohama, Japón, más de 700 personas de la tripulación y los pasajeros del barco se infectaron. Hasta la fecha, se han registrado 14 muertes.

El barco hermano de la Princesa Diamante, la Princesa Rubí, llevó la pandemia a las costas australianas. Ahora bajo investigación criminal, los eventos de la Princesa Rubí forzaron un foco en los cruceros de la placa de Petri. El barco ha sido vinculado a 21 muertes.

La historia muestra el papel devastador que pueden desempeñar los barcos en la transmisión de virus a través de vastos continentes y durante muchos siglos.

El coronavirus plaga los cruceros. Crédito: freshidea / Adobe Stock

El coronavirus plaga los cruceros. Crédito: freshidea / Adobe Stock

Ratas en las filas

Los buques mercantes que transportaban ratas con pulgas infectadas fueron transmisores de la peste de Justiniano (541-542 d.C) que devastó el Imperio bizantino.

Los barcos que transportaban granos de Egipto albergaban ratas infestadas de pulgas que se alimentaban de los graneros. Constantinopla fue especialmente infligido, con estimaciones de hasta 5,000 bajas por día. A nivel mundial, se estima que han muerto hasta 50 millones de personas, la mitad de la población mundial.

La Muerte Negra también fue llevada por ratas en barcos mercantes a través de las rutas comerciales de Europa. Golpeó a Europa en 1347, cuando 12 barcos atracaron en el puerto siciliano de Messina.

La gente de Tournai entierra a las víctimas de la Peste Negra (Wikimedia Commons)

La gente de Tournai entierra a las víctimas de la Peste Negra (Wikimedia Commons)

Posteriormente llamados "barcos de la muerte", los que estaban a bordo estaban muertos o enfermos. Pronto, la Peste Negra se extendió a puertos de todo el mundo, como Marsella, Roma y Florencia, y en 1348 había llegado a Londres con un impacto devastador.

El escritor, poeta y erudito italiano, Giovanni Boccaccio, escribió cómo el terror se extendió por Florencia con parientes que abandonaron a familiares infectados. Casi inconcebiblemente, escribió, "los padres y las madres se negaron a amamantar a sus propios hijos, como si no les pertenecieran".

Los barcos comenzaron a ser rechazados de los puertos europeos en 1347. Venecia fue la primera ciudad en cerrar, y aquellos a los que se les permitió entrar se vieron obligados a una cuarentena de 40 días: la palabra "cuarentena" se deriva de la cuarentena italiana, o 40 días.

En enero de 1349, las fosas comunes proliferaron fuera de Londres para enterrar el creciente número de muertos.

Esta no es la primera pandemia global, y no será la última. Esto es lo que hemos aprendido de otros 4 a lo largo de la historia.

Los barcos del ejército y la marina, así como los viajeros de todo el mundo, también sufrieron pandemias de cólera durante todo el siglo XIX. En la primera pandemia en 1817, se cree que el ejército británico y los barcos de la armada propagaron el cólera más allá de la India, donde se originaron los brotes.

Egipcios abordando botes en el Nilo durante una epidemia de cólera, dibujada por CL Auguste (1841-1905). Colección de Bienvenida

Egipcios abordando botes en el Nilo durante una epidemia de cólera, dibujada por CL Auguste (1841-1905). Colección de Bienvenida

En la década de 1820, el cólera se había extendido por toda Asia, llegando a Tailandia, Indonesia, China y Japón a través del transporte marítimo. Las tropas británicas lo extendieron al Golfo Pérsico, eventualmente moviéndose a través de Turquía y Siria.

Los brotes posteriores desde la década de 1820 hasta la década de 1860 dependieron del comercio y las tropas para propagar la enfermedad en todos los continentes.

En guerra con la gripe española

La gripe española de 1918-1919 fue originalmente transportada por soldados en buques de tropas superpoblados durante la primera guerra mundial. La velocidad de transmisión en estos barcos fue rápida, y los soldados murieron en grandes cantidades.

Un fusilero de Nueva Zelanda escribió en su diario en septiembre de 1918:

Más muertes y entierros suman ahora 42. Una vergüenza que llora, pero es de esperar cuando los seres humanos se reúnen de la misma manera que lo han estado en este barco.

El SS Port Darwin regresó de Europa, atracado en Portsea, Victoria. Los soldados esperan pasar por una cámara de fumigación para proteger a Australia contra la gripe española. Memorial de guerra australiano

La gripe se transmitió por toda Europa en Francia, Gran Bretaña, Italia y España. Tres cuartas partes de las tropas francesas y más de la mitad de las tropas británicas enfermaron en 1918. Cientos de miles de soldados estadounidenses que viajaban en barcos de tropas a través del Atlántico y de regreso proporcionaron las condiciones perfectas para la transmisión.

Personas enfermas a bordo de un barco. Crédito: Archivist / Adobe Stock

Personas enfermas a bordo de un barco. Crédito: Archivist / Adobe Stock

El destino del crucero

Un nuevo y letal transportista en el siglo XXI ha surgido en la industria del placer de los cruceros. La explosión de las vacaciones en crucero en los últimos 20 años ha llevado a una proliferación de cruceros de lujo que navegan por los mares.

Al igual que las pandemias históricas, la crisis actual comparte la característica de una rápida propagación a través de los barcos.

Lo desconocido es en qué forma los cruceros continuarán operando. A diferencia del comercio de puerto a puerto y las fuerzas armadas que transportaban virus a través de los continentes hace siglos, los servicios que ofrecen las líneas de cruceros no son esenciales.

Pase lo que pase, la propagación global de COVID-19 nos recuerda que los "barcos de la muerte" son una característica permanente de la historia de las pandemias.

Imagen de portada: Un ángel de la muerte trae la muerte en barco. Crédito: Biblioteca Médica Cushing / Whitney

Este artículo, originalmente titulado "Pulgas a la gripe por coronavirus: cómo los" barcos de la muerte "propagaron la enfermedad a través de las edades" por Joy Damousi, fue publicado originalmente en The Conversation y ha sido republicado bajo una licencia Creative Commons.

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