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Reconstrucción de Batrachopus trackmaker de la Formación Jinju del Cretácico Inferior de Corea del Sur, un antiguo cocodrilo bípedo. Fuente: Anthony Romilio, Universidad de Queensland / Nature

Los antiguos cocodrilos caminaron sobre dos patas como dinosaurios

El descubrimiento de huellas grandes y bien conservadas que pertenecen a un antepasado de cocodrilos modernos de la Formación Jinju del Cretácico Inferior de Corea del Sur se informa esta semana en Scientific Reports. El estudio sugiere que las huellas encontradas anteriormente, que se cree que fueron creadas por pterosaurios gigantes que caminan sobre dos patas, pueden haber sido creadas por antiguos parientes de cocodrilos.

Kyung Soo Kim, Martin G. Lockley y sus colegas descubrieron múltiples conjuntos de huellas durante la excavación en el sitio Sacheon Jahye-ri, cerca de la ciudad de Sacheon, Corea del Sur. Las huellas, que los autores llaman Batrachopus grandis, pertenecen a una nueva especie de cocodrilomorfo, que son ancestros de los cocodrilos, y cocodrilos que comen peces en la actualidad.

Cocodrilos de dos patas

El equipo de investigación internacional se sorprendió al descubrir que algunas especies de antiguos cocodrilos caminaban sobre sus dos patas traseras como dinosaurios y medían más de tres metros de longitud.

El paleontólogo de la Universidad de Queensland, el Dr. Anthony Romilio, dijo que los investigadores primero pensaron que las huellas fosilizadas de forma similar eran de otro animal antiguo conocido como los pterosaurios.

"En un sitio, inicialmente se pensó que las huellas estaban hechas por un pterosaurio bípedo gigante que caminaba sobre la marisma, ahora entendemos que se trataba de huellas de cocodrilo bípedas", dijo el Dr. Romilio.

"Las huellas miden alrededor de 24 centímetros, lo que sugiere que los fabricantes de orugas tenían patas aproximadamente de la misma altura que las piernas humanas adultas. Estos eran animales largos que estimamos tenían más de tres metros de longitud. Y aunque las huellas estaban en todas partes en el sitio, había sin huellas de manos ".

Batrachopus trackmaker a escala humana. (Anthony Romilio, Universidad de Queensland, Brisbane, Australia / Nature)

Batrachopus trackmaker a escala humana. (Anthony Romilio, Universidad de Queensland, Brisbane, Australia / Nature)

¡Mira, sin manos!

El equipo de investigación, dirigido por el profesor Kyung Soo Kim de la Universidad Nacional de Educación de Chinju, pronto encontró pistas de por qué no había huellas de manos.

"Los cocodrilos típicos caminan en una posición en cuclillas y crean vías que son anchas", dijo el profesor Kim. "Curiosamente, nuestras pistas tienen un aspecto muy estrecho, más como un cocodrilo que se balancea sobre una cuerda floja. Cuando se combina con la falta de marcas de arrastre de cola, se hizo evidente que estas criaturas se movían bípedamente. Se movían de la misma manera como muchos dinosaurios, pero las huellas no fueron hechas por dinosaurios. Los dinosaurios y sus descendientes de aves caminan sobre los dedos de los pies. Los cocodrilos caminan sobre la base de sus pies dejando claras impresiones en el talón, como lo hacen los humanos ".

Fotografías de Batrachopus grandis ichnosp bien conservadas in situ. nov. seguimiento de impresiones. (Imagen: Kyung Soo Kim, Universidad Nacional de Educación de Chinju, Kyungnam, Corea del Sur / Nature)

Fotografías de Batrachopus grandis ichnosp bien conservadas in situ. nov. seguimiento de impresiones. (Imagen: Kyung Soo Kim, Universidad Nacional de Educación de Chinju, Kyungnam, Corea del Sur / Nature)

Las huellas datan de hace 110-120 millones de años y fueron descubiertas después de analizar sitios de rastreo de animales en lo que ahora se conoce como Corea del Sur.

Los investigadores inicialmente cuestionaron la ausencia de impresiones de las manos en las vías, dado que los cocodrilos típicos de hoy son 'cuadrúpedos'.

"Las huellas de cocodrilos fósiles son bastante raras en Asia, por lo que encontrar una abundancia de casi cien huellas fue extraordinario", dijo el Dr. Romilio.

"Mientras un animal camina, las patas traseras tienen el potencial de entrar en la impresión hecha por la mano y 'sobreimprimirla', pero no encontramos evidencia de esto en estos sitios coreanos. Tampoco se debe a una mala preservación, debido a que estos fósiles son espectaculares, incluso conservan los detalles finos de las almohadillas y las escamas en las plantas de los pies ".

Los hallazgos sugieren que las huellas encontradas en sitios más jóvenes, originalmente creados por pterosaurios gigantes capaces de caminar sobre dos patas para proteger sus alas cuando están en tierra, pueden pertenecer a crocodilomorfos. Esto respalda el consenso general de aquellos que estudian fósiles traza que los pterosaurios caminaron usando las cuatro extremidades, y destaca la necesidad de volver a examinar otros especímenes morfológicamente similares de este período en la historia.

El informe completo es publicado por Nature, Scientific Reports. DOI: doi.org/10.1038/s41598-020-66008-7.

Imagen de portada: Reconstrucción de Batrachopus trackmaker de la Formación Jinju del Cretácico Inferior de Corea del Sur, un antiguo cocodrilo bípedo. Fuente: Anthony Romilio, Universidad de Queensland / Nature

El artículo "Los cocodrilos antiguos caminaron sobre dos patas como dinosaurios" se publicó originalmente en Science Daily.

Fuente: Universidad de Queensland. "Los antiguos cocodrilos caminaban sobre dos patas como dinosaurios". Ciencia diaria. ScienceDaily, 11 de junio de 2020. www.sciencedaily.com/releases/2020/06/200611114542.htm

Referencias

Kyung Soo Kim, Martin G. Lockley, Jong Deock Lim, Seul Mi Bae, Anthony Romilio. Trackway evidence for large bipedal crocodylomorphs from the Cretaceous of Korea. Scientific Reports, 2020; 10 (1) DOI: 10.1038/s41598-020-66008-7

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