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Ejemplo de cráneo de personas neolíticas. Fuente: (Autor proporcionado / La conversación)

¿Quiénes Fueron las Personas que Permitieron el Surgimiento del Antiguo Egipto?

Por Joel D. Irish, Czekaj- Zastawny Agnieszka y Jacek Kabacinski / The Conversation

Para muchos, el antiguo Egipto es sinónimo de los faraones y las pirámides del período dinástico que comenzó alrededor del 3.100 a.C. Sin embargo, mucho antes de eso, alrededor de 9,300 - 4,000 a.C, florecieron pueblos enigmáticos neolíticos. De hecho, fueron los estilos de vida y las innovaciones culturales de estos pueblos los que proporcionaron la base para las civilizaciones avanzadas por venir.

¿Pero quiénes eran ellos? Como resultado, en realidad no se han estudiado mucho, al menos en relación con sus sucesores. Pero nuestras excavaciones de seis sitios de entierro, con algunos de los análisis publicados recientemente, ahora han proporcionado importantes conocimientos sobre sus misteriosas formas de vida.

Entierros neolíticos

Una razón por la que sabemos tan poco sobre el Egipto neolítico es que los sitios a menudo son inaccesibles, yacen debajo de la antigua llanura de inundación del Nilo o en desiertos periféricos. Además, si fuera un arqueólogo, ¿qué preferiría estudiar: una pirámide cerca de El Cairo o una posible alineación de rocas en algún desierto remoto?

Bueno, alguien tiene que hacerlo. Con el permiso del Consejo Supremo de Antigüedades (SCA) de Egipto, nosotros, miembros de la Expedición Prehistórica Combinada, exploramos sitios neolíticos en el desierto occidental de Egipto. Los sitios que estamos excavando actualmente se encuentran a lo largo de las antiguas orillas de un lago estacional extinto cerca de un lugar llamado Gebel Ramlah.

Sitio de excavación neolítica. (Autor proporcionado / La conversación)

Sitio de excavación neolítica. (Autor proporcionado / La conversación)

Aunque no es exuberante, el Neolítico estaba más húmedo que hoy, lo que permitió a estos antiguos pastores poblar lo que ahora es el medio de la nada. Nos enfocamos en el Neolítico Final (4,600 - 4,000 a.C), que fue construido sobre el éxito del Neolítico Tardío (5,500 - 4,650 a.C) con ganado y cabras domesticados, procesamiento de plantas silvestres y entierros de ganado. Estas personas también hicieron aparentes megalitos, santuarios e incluso círculos de calendario, que se parecen un poco a un pequeño Stonehenge.

Durante la parte final del Neolítico, la gente comenzó a enterrar a los muertos en cementerios formales. Los esqueletos proporcionan información crítica porque son de personas que alguna vez vivieron y que interactuaron con los entornos culturales y físicos. La salud, las relaciones, la dieta e incluso las experiencias psicológicas pueden dejar signos reveladores en los dientes y los huesos.

En 2001-2003 excavamos tres cementerios de esta época, el primero en el desierto occidental, donde descubrimos y estudiamos 68 esqueletos. Las tumbas estaban llenas de artefactos, con cerámica ornamental, conchas marinas, piedras y joyas de cáscaras de huevo de avestruz. También descubrimos mica tallada (un mineral de silicato) y restos de animales, así como elaboradas herramientas cosméticas para mujeres y armas de piedra para hombres.

Graves artefactos de las excavaciones neolíticas 2001-2003. (Autor proporcionado / La conversación)

Graves artefactos de las excavaciones neolíticas 2001-2003. (Autor proporcionado / La conversación)

Aprendimos que estas personas disfrutaban de baja mortalidad infantil, alta estatura y larga vida. Los hombres promediaron 5,6 pies (170 centímetros), mientras que las mujeres tenían aproximadamente 5,2 pies (160 centímetros). La mayoría de los hombres y mujeres vivieron más de 40 años, y algunos tenían más de 50 años, mucho tiempo en esos días.

Curiosamente, en 2009-2016, cavamos dos cementerios más que eran muy diferentes. Después de analizar otros 130 esqueletos, descubrimos que pocos artefactos los acompañaban, y que sufrían una mayor mortalidad infantil, así como vidas y estatura más cortas. Estamos hablando de varios centímetros menos y quizás diez años más jóvenes para adultos de ambos sexos.

Sorprendentemente, el más grande de estos dos cementerios tenía un área de entierro separada para niños menores de tres años, pero en su mayoría bebés, incluidos los fetos tardíos. También se encontraron tres mujeres enterradas con bebés, por lo que tal vez murieron en el parto. De hecho, este es el cementerio infantil más antiguo conocido del mundo.

Interpretando los hallazgos de los descubrimientos neolíticos

Entonces, ¿qué nos puede decir esto acerca de estos pueblos, y mucho menos de sus descendientes? Resulta que mucho. Podemos usar los hallazgos para hacer interpretaciones sobre género, etapa de vida, bienestar, estado y otras cosas.

Por ejemplo, ¿por qué había tales diferencias entre los dos sitios de la tumba? Podrían haber sido poblaciones separadas, pero es poco probable debido a las similitudes físicas generales. Entonces, tal vez implican variación por estado, con un cementerio para la élite y el otro para los trabajadores. Esta es la evidencia más antigua en Egipto.

Los sitios también arrojan luz sobre las estructuras familiares de la época. La proporción general de sexos en todos los cementerios es de tres mujeres por cada hombre, lo que puede indicar poligamia. Sin embargo, el número total de entierros y la falta de referencia a las casas individuales sugiere que estos fueron cementerios familiares extendidos.

También creemos que el logro de la "personalidad", la edad en que los niños son socializados para ser "personas", fue de tres años, dada su inclusión en los cementerios para adultos.

También hay una clara evidencia de respeto por las personas previamente enterradas por los dolientes posteriores que reutilizan las tumbas para enterrar a sus muertos. Al encontrarse con viejos esqueletos, a menudo reposicionaron cuidadosamente los huesos de estos antepasados. En algunos casos interesantes, incluso hicieron intentos de "reconstruir" los esqueletos al reemplazar los dientes que se habían caído, nuevamente dentro del esqueleto, y no siempre correctamente (ver imagen superior).

Estos indicadores de comportamiento, junto con la arquitectura tecnológica y ceremonial aparentemente innovadora mencionada anteriormente, como los círculos de calendario y los santuarios, implican un nivel de sofisticación mucho más allá del de los simples pastores. Tomados en conjunto, los hallazgos brindan una idea de lo que está por venir en el antiguo Egipto.

Conservación de sitios neolíticos

Un componente clave de nuestro trabajo implica la conservación del patrimonio egipcio (y mundial). No encontramos evidencia de saqueo de tumbas, a diferencia de los sitios en el Valle del Nilo. Las últimas personas en tocar material neolítico en Gebel Ramlah vivieron durante ese tiempo. Sin embargo, la erosión relacionada con el viento ha llegado a un punto donde los restos una vez enterrados yacen en o cerca de la superficie.

El sitio bien conservado versa restos neolíticos erosionados por el viento en Gebel Ramlah. (Autor proporcionado / La conversación)

El sitio bien conservado versa restos neolíticos erosionados por el viento en Gebel Ramlah. (Autor proporcionado / La conversación)

De hecho, el ritmo de destrucción ha aumentado significativamente desde 2001. Una vez expuesto, el contexto de estos sitios puede perderse, y el material orgánico puede convertirse en pedazos. Esto significa que si no hubiéramos descubierto estos restos cuando lo hicimos, pronto se habrían perdido para siempre. Pero lamentablemente, esto probablemente significa que otros sitios de la época están literalmente desapareciendo.

Por esa razón, nosotros y el SCA hemos decidido que, cuando hayamos estudiado nuestro material, todo será enterrado en el sitio para, con suerte, sobrevivir unos miles de años más.

Imagen superior: Ejemplo de cráneo de personas neolíticas. Fuente: (Autor proporcionado / La conversación)

El artículo ¿Quiénes fueron los misteriosos pueblos neolíticos que permitieron el surgimiento del antiguo Egipto? Esto es lo que aprendimos en nuestras excavaciones de Joel D. Irish, Czekaj-Zastawny Agnieszka y Jacek Kabacinski se publicó originalmente en The Conversation y se ha vuelto a publicar bajo una licencia Creative Commons.

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