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Atardecer en la Calzada de los Gigantes.

La calzada del gigante: donde la geología se mezcla con la mitología

La naturaleza seguro que tiene su manera de deslumbrarnos. A veces las mayores maravillas se encuentran ante nuestros ojos, llenas de enigmas y secretos que se pierden en el tiempo. Las formaciones geológicas a menudo están llenas de formas extrañas y creaciones aparentemente inexplicables, algunas de las cuales desafían todo sentido de la lógica. Tienen millones de años, ¡pero parecen estar fuera del futuro! La Calzada de los Gigantes de Irlanda del Norte es una de esas formaciones naturales que desafían los sentidos. Una creación de ciencia ficción aparentemente fuera de lugar, este afloramiento costero consta de al menos 40.000 columnas de basalto entrelazadas con bordes exclusivamente rectos. La vista completa es difícil de creer, solo podemos suponer cómo fue captada por las poblaciones antiguas. Es por eso que hoy profundizaremos tanto en los hechos científicos concretos como en las mitologías antiguas detrás de esta ubicación única. ¿Hay algún otro lugar como la Calzada del Gigante? Es hora de averiguarlo.

Comprender las probabilidades y los fines de la calzada de los gigantes

Esta ubicación verdaderamente excepcional se encuentra en la costa norte de la isla que es Irlanda. Declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 1986, está situado en el condado de Antrim, aproximadamente a 4,83 kilómetros del pueblo de Bushmills. Su apariencia única lo convierte en uno de los puntos turísticos más visitados del país, siendo 2018 el año récord: más de un millón de visitantes llegaron al sitio. Conocido por los irlandeses como Clochán na bhFomhórach, es un lugar de mitos y creencias legendarias. ¿Pero qué es exactamente?

 

 

La Calzada del Gigante a la luz del atardecer. Crédito: Ossie / Adobe Stock

La Calzada del Gigante a la luz del atardecer. Crédito:  Ossie / Adobe Stock

Ahora, un pequeño vistazo a la Calzada de los Gigantes es suficiente para hacerle saber que esto es algo realmente fuera de lo común. Puede que le resulte difícil creer que este no sea un objeto hecho por el hombre y que sea obra de la naturaleza. Pero es cierto, todo es completamente natural. Entonces, ¿qué son las columnas de basalto? Bueno, hablemos de geología. En primer lugar, basalto.

El basalto es una roca ígnea extrusiva, que se forma básicamente cuando la lava volcánica llega a la superficie y se enfría rápidamente. Esto lo hace común en todo nuestro planeta, gracias a las numerosas erupciones volcánicas en el pasado de la Tierra. De hecho, casi el 90% de toda la roca volcánica de la Tierra es basalto.

Aun así, es posible que se pregunte, ¿qué pasa con las columnas? Bueno, el basalto columnar se forma de manera similar. Si un flujo de lava particularmente espeso comienza a enfriarse a un ritmo rápido, comienzan a formarse las llamadas juntas de contracción o fracturas.

Las diferencias entre las presiones verticales y horizontales durante el enfriamiento darán como resultado la formación de estas columnas únicas, que generalmente son hexagonales. Dependiendo de la velocidad de enfriamiento, se define el tamaño de las columnas. En casos de enfriamiento extremadamente rápido, una columna de basalto puede ser tan pequeña como 1 centímetro.

Las columnas de basalto de la Calzada del Gigante. Crédito: Ioannis Syrigos

Las columnas de basalto de la Calzada del Gigante. Crédito: Ioannis Syrigos

Cuando la naturaleza se vuelve loca

Entonces, ¿qué pasa con la Calzada del Gigante? ¿Cuándo fue creado? Es seguro decir que fue hace mucho tiempo. Más precisamente, hace entre 50 y 60 millones de años. Ocurrió en la época geológica del Paleoceno, que duró entre 66 y 56 millones de años y estuvo marcada por algunos eventos realmente singulares que pueden explicar la creación de la Calzada del Gigante. Durante esta época, ocurrió el famoso Evento de Extinción K-Pg, un impacto de asteroide que acabó con el 75% de todas las especies vivientes, especialmente los dinosaurios terrestres.

La era también estuvo marcada por un extenso vulcanismo, numerosas erupciones que provocaron cambios importantes en el clima de la Tierra. Y es cierto que esta masa única de basalto columnar en Irlanda es el resultado directo de una de estas erupciones volcánicas. De hecho, la Calzada de los Gigantes de hoy es simplemente un remanente de una masa de tierra mucho más grande que existía en aquellos tiempos muy antiguos. Se la conocía como la meseta de Thulean y era una gran llanura de lava basáltica que se extendía sobre un alucinante 1,3 millones de km2 (500 mil millas cuadradas) de área y 6,6 millones de km3 (1,6 millones de millas cúbicas) en volumen.

Pero no hay duda de que los antiguos habitantes de esta región de Irlanda pensaban en ella como algo muy diferente. ¿Volcanes? ¿Columnas de basalto? "no seas tonto", decían. Para los antiguos irlandeses, este era un lugar de leyenda, un trasfondo de numerosos mitos que eran esenciales para su identidad. Uno de los principales protagonistas relacionados con estos mitos es el legendario héroe irlandés Finn MacCool (Fionn mac Cumhaill).

Gran parte proviene del icónico Fenian Cycle, una famosa obra de la antigua prosa irlandesa. Esta obra también se conoce como "an Fhiannaíocht" y se centra en las legendarias hazañas de Finn MacCool. Este personaje aparece también en los mitos y leyendas tanto de Escocia como de la Isla de Man y de esta forma adquiere el papel de figura pangaélica.

En la historia de la Calzada del Gigante, Finn MacCool es descrito como un gigante que es desafiado a una pelea por otro gigante, el escocés Benandonner. Luego, la historia se desarrolla en el espíritu que a menudo se exhibe en los antiguos mitos europeos, lleno de ingenio, hechos nobles y gloria. Finn acepta el desafío y está decidido a burlar a su oponente.

Para poder enfrentarse a su enemigo escocés gigante, Finn construye una enorme calzada a través del Canal Norte. Pero una vez que ve que Benandonner es enorme y mucho más grande que él, Finn recurre a la astucia. Se disfraza de bebé y finge ser amamantado en una cuna por su propia esposa, Oonagh.

Benandonner ve esto y deduce que, si el hijo de Finn es tan enorme, el propio Finn debe ser increíblemente grande: un gigante de gigantes. Asustado por esta perspectiva, el gigante escocés Benandonner huye presa del pánico a través del puente, destruyéndolo detrás de él para que Finn no pueda seguirlo. Y así, lo que queda de ese puente es la Calzada del Gigante que vemos hoy.

Fionn mac Cumhaill se encuentra con los antiguos criados de su padre en los bosques de Connacht; Ilustración de Stephen Reid. (Dominio público)

Fionn mac Cumhaill se encuentra con los antiguos criados de su padre en los bosques de Connacht; Ilustración de Stephen Reid. (Dominio público)

Un vínculo entre los hermanos gaélicos

Es cierto que la figura mítica universal que es Finn MacCool fue adaptada a esta historia. Esto se debe principalmente a que Finn no se describe generalmente como un gigante en la mitología irlandesa, sino simplemente como un héroe humano con habilidades más grandes que la vida. Pero si consideramos un hecho único, podemos ver cómo los creadores de este cuento antiguo encajan todo para tener una historia mítica creíble. Ese hecho es la Cueva de Fingal, situada directamente al otro lado del canal en las Hébridas de Escocia, y que una vez formó parte del mismo flujo de lava que la Calzada de los Gigantes.

La cueva de Fingal es otro lugar emblemático de basalto columnar, ubicado en la isla de Staffa en las Hébridas Interiores. La isla en sí está deshabitada, pero la cueva la convierte en un destino turístico muy popular y una vista que nunca deja de sorprender.

Esta cueva marina parece sacada de una novela de ciencia ficción imaginativa, con su abertura de forma perfecta, las altas y súper rectas columnas de basalto y la increíble acústica natural que contiene. Casi idénticas a la Calzada del Gigante, estas columnas de basalto tienen una forma perfecta y son hexagonales, aunque son parte de la cueva misma.

E incluso su nombre, la cueva de Fingal, se hace eco del mito sobre la Calzada de los Gigantes porque en la mitología gaélica escocesa Fingal es el nombre de Finn MacCool. En cierto modo, este mito, la calzada y la cueva, conectan Irlanda y Escocia e insinúan su antigua identidad compartida.

La isla de Staffa no siempre estuvo deshabitada. Cuando las familias escocesas vivían allí, la cueva de Fingal no tenía nada de especial: se pasaban la vida entera consciente de ello. Pero cuando el famoso naturalista inglés Sir Joseph Banks visitó esta parte de las tierras de MacQuarrie, descubrió la cueva y quedó completamente asombrado. Desde entonces, entró en el ojo de la población en general y se convirtió en una atracción popular, atrayendo a muchas figuras prominentes a experimentar esta maravilla de la naturaleza. El compositor alemán Felix Mendelsohn es uno de ellos: visitó la cueva y posteriormente escribió su pieza icónica inspirada en ella: Las Hébridas, op. 26 (Obertura de la cueva de Fingal).

Cueva de Fingal. Crédito: totajla / Adobe Stock

Cueva de Fingal. Crédito: totajla/Adobe Stock

Podría decirse que la Calzada del Gigante, en el norte de Irlanda, goza de una popularidad mucho más antigua. Se sabe que, en 1692, el sitio fue visitado por el obispo de Derry. El año siguiente, el prominente baronet irlandés, Sir Richard Bulkeley, lo destacó con su presentación ante la Royal Society. A partir de entonces, se convirtió gradualmente en una atracción muy conocida.

En 1739, la artista residente en Dublín Susana Drury convirtió la calzada en el tema de una de sus acuarelas. Le ganó un premio de la Royal Dublin Society y disparó la popularidad del lugar. Desde entonces, la Calzada de los Gigantes se fue dando a conocer gradualmente al público en general. Década tras década, recibió más visitantes y su historia y el viejo mito irlandés se hicieron conocidos por todos.

La bota del gigante y el camello: extrañas formaciones geológicas

La Calzada del Gigante es vasta y muy antigua, y como tal tiene varios lugares simbólicos que se suman a la singularidad de todo. Algunas de estas características incluso se suman al mito original de Finn y los gigantes, como la piedra desgastada llamada Bota del Gigante. Formada por el viento y el agua durante incontables siglos, esta piedra se asemeja perfectamente a una gran bota erguida. Y para aquellos que quieran creer en el mito antiguo, es la prueba que han estado buscando: Benandonner el gigante dejó su bota cuando huía de Finn MacCool.

Otra característica que no se puede perder es la Chimney Stack, una columna de basalto súper alta y solitaria que sobrevivió a la intemperie del tiempo y aún se mantiene alta y orgullosa frente a los elementos. Otras características interesantes son los llamados Pasos del Pastor, el Panal, la Puerta del Gigante y el Arpa del Gigante. Cada una de estas características tiene una apariencia simbólica que se suma al carácter de la ubicación de Giant's Causeway.

La chimenea en la Calzada del Gigante. Crédito: Ossie / Adobe Stock

La chimenea en la Calzada del Gigante. Crédito: Ossie/Adobe Stock

Otra característica ineludible de esta ubicación es la llamada Silla de los Deseos, formada por columnas de basalto perfectamente dispuestas, se asemeja a un sillón real y ha sido un lugar turístico popular durante décadas. Parecido a una especie de trono rocoso, es un gran lugar para fotografías divertidas. Al principio, solo las mujeres podían sentarse en la silla de los deseos, pero esa restricción se ha eliminado. De hecho, la silla es tan popular, que ha sido frotada suave y brillante por los innumerables traseros que la han adornado a lo largo de los años.

Los senderos Clifftop Trails de la Calzada son una excelente manera de observar las impresionantes vistas y las formaciones rocosas. La manera perfecta de obtener una vista panorámica detallada de la región, los senderos Clifftop Trails están organizados en cuatro rutas distintas: amarilla, azul, verde y roja, cada una de las cuales ofrece un desafío mayor. De esta manera, puede hacer una buena cantidad de ejercicio, disfrutar de algunas caminatas y experimentar la Calzada de los Gigantes de una manera verdaderamente única.

No podemos olvidarnos del Camello, por supuesto. Sin embargo, otra de las varias características naturales de la Calzada de los Gigantes, el Camello se encuentra en Portnaboe, y se asemeja a un… bueno, entiendes la idea. La leyenda dice que una vez fue un poderoso camello, el corcel elegido por Finn MacCool, que desde entonces se convirtió en piedra. De hecho, es solo un dique basáltico de forma extraña, que ganó su forma de camello cuando el flujo de lava que se enfría rápidamente se abrió paso a través de densas capas de roca.

Para cualquiera que sea escéptico sobre la Calzada de los Gigantes, pensando que en cierto sentido no hay mucho que ver, la verdad no puede estar más lejos. Esta fantástica ubicación es una de las mejores razones para visitar el extremo norte de Irlanda y experimentar por ti mismo esta combinación única de los procesos naturales de la Tierra, su lejana historia geológica y la colorida mitología de la antigua Irlanda.

La Calzada de los Gigantes ha sido un lugar muy querido por los visitantes durante siglos. Crédito: Ioannis Syrigos

La Calzada de los Gigantes ha sido un lugar muy querido por los visitantes durante siglos. Crédito: Ioannis Syrigos

Una mezcla de ciencia y mito

La Calzada del Gigante es la principal y quizás la única colección de columnas de basalto de Irlanda. Pero ciertamente no es el único en Europa. El basalto columnar salpica la tierra en todo el continente, con sitios que cuentan con vistas igualmente inspiradoras como esta en el condado de Antrim.

Y cada uno es el vistazo perfecto a la turbulenta y violenta historia geológica del planeta Tierra, que hace millones de años estuvo dominado por formas de vida primitivas, brutales impactos de asteroides y repetidas erupciones volcánicas en todo el mundo, todo lo cual cambió el planeta para bueno y formó el mundo en el que vivimos hoy.

Imagen de portada: Atardecer en la Calzada de los Gigantes. Crédito: acaggese/Adobe Stock

Autor: Aleksa Vučković

Referencias:

Leavitt, A. J. 2016. The Science Behind Wonders of the Earth: Cave Crystals, Balancing Rocks, and Snow Donuts. Capstone.

MacLean, P. J. 1890. An Historical, Archæological and Geological Examination of Fingal's Cave in the Island of Staffa. Rewritten and Enlarged from the Original Report Made to the Smithsonian Institution, in the Year 1887. R. Clarke & Company.

Wright, G. N. 1823. A Guide to the Giant’s Causeway and the North-East Coast of County Antrim. Baldwin, Cradock, and Joy.

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