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el "retrato de la momia" del niño egipcio antiguo (izquierda) junto a la reconstrucción facial en 3D recién creada (derecha).

El retrato de una momia de aspecto maduro era en realidad solo un niño de 4 años

Los científicos han recreado el rostro de un niño egipcio de 2000 años, utilizando tecnologías de tomografía computarizada y de imágenes en 3D. El rostro reconstruido se comparó luego con el retrato de la momia del niño. En Egipto, a principios del primer milenio d.C., los artistas pintaron retratos de momias, que luego se adjuntaron a la cara exterior del ataúd. El joven varón fue preparado ritualmente para la momificación después de su muerte. Algunos de los órganos del niño habían sido extraídos antes de que sus restos mortales fueran envueltos en ataduras de lino. Luego, un retrato detallado de su rostro, el retrato de su momia, se adjuntó al frente de su ataúd de momia.

Si bien se sabe mucho sobre los rituales funerarios y los procedimientos de momificación en el antiguo Egipto, lo que ha permanecido como un misterio, hasta ahora, es cuán precisos eran estos retratos de momias. Con el objetivo de resolver este debate de larga data, un equipo de científicos alemanes y austriacos escaneó la momia del niño para crear una reconstrucción digital en 3D detallada de su rostro.

El ataúd de la momia del niño egipcio y el retrato de la momia. (Nerlich AG, et al. PLOS One (2020) / CC BY 4.0)

El ataúd de la momia del niño egipcio y el retrato de la momia. (Nerlich AG, et al. PLOS One (2020) / CC BY 4.0)

Por qué todo el mundo parece tan maduro en las obras de arte antiguas

¿Alguna vez ha deambulado por un museo de arte y ha notado las cabezas de hombres de mediana edad enojados sobre los hombros de las representaciones medievales de Jesús y se ha preguntado por qué todas se ven así? Según Matthew Averett, profesor de historia del arte en la Universidad de Creighton, que editó The Early Modern Child in Art and History, esto se debe a que los artistas medievales se suscribieron al concepto de "homúnculo", que significa "hombrecito", siguiendo la creencia de que Jesús era nació perfectamente formado y sin cambios a lo largo de su vida. Averret explica este punto de vista como una "falta de interés en el naturalismo, y se desviaron más hacia las convenciones expresionistas".

El envejecimiento de los rostros de los jóvenes en el arte religioso no se limitó al cristianismo, como se evidencia en el nuevo estudio publicado en la revista PLOS One. El estudio dice que el retrato del niño egipcio era una representación bastante precisa del niño "excepto por un aspecto: el artista hacía que el joven pareciera mayor que sus 3 o 4 años".

El investigador principal, Andreas Nerlich, director del Instituto de Patología de la Clínica Académica Munich-Bogenhausen en Alemania, dijo a Live Science: "El retrato muestra rasgos un poco más antiguos, que pueden haber sido el resultado de una convención artística de esa época".

Sin embargo, al tener un solo retrato, era difícil determinar si era "una práctica común" de los artistas del antiguo Egipto hacer que los jóvenes parecieran mayores en sus retratos de momias.

Reconstruyendo el rostro de una momia infantil antigua

La momia del niño egipcio antiguo de 30 pulgadas de largo (78 centímetros de largo), que data de algún momento entre 50 a. C. y 100 d. C., fue descubierta al suroeste de El Cairo por excavadoras en la década de 1880. Fue desenterrado en un cementerio ubicado cerca de la pirámide de Hawara, construido por el faraón Amenemhat III en el siglo XIX a.C., al sur de Crocodilopolis, el antiguo nombre griego de Faiyum, una ciudad en el Medio Egipto en el borde del oasis de Faiyum.

El retrato de la momia del niño representa uno de los aproximadamente 1.000 retratos de momias que se han recuperado de excavaciones en el Egipto grecorromano. Solo alrededor de 100 de estas obras de arte antiguas todavía se pueden conectar directamente con sus momias originales. El nuevo estudio de investigación es el primero en comparar un retrato de una momia de Egipto con una reconstrucción facial del egipcio momificado real en el ataúd.

La momia fue radiografiada por primera vez en 1984, pero el equipo moderno de científicos usó un escáner de TC, lo que les permitió crear una imagen digital en 3D de todo el cuerpo del niño. La tomografía computarizada reveló que el cerebro del niño y muchos órganos habían sido extraídos. Un análisis de los dientes y huesos del niño determinó la edad que tenía cuando murió. Según el estudio, la causa de la muerte del niño se basó en "residuos de tejido pulmonar condensado", lo que sugiere que probablemente murió de neumonía.

La cara del niño fue reconstruida digitalmente alrededor de los detalles del retrato de la momia, incluidos sus grandes ojos marrones, su nariz larga y delgada y una boca pequeña de labios llenos. Y "mechones de cabello trenzado rizado corren desde la cresta hasta las orejas", según el estudio. El collar y el medallón que colgaban del cuello del niño muerto se agregaron para mejorar aún más la imagen en 3D. Nerlich dijo que la reconstrucción de alta tecnología era "tan similar al retrato" que el dibujo debe haber sido "preparado brevemente antes o después de su muerte".

En el futuro, es probable que otros retratos de momias se comparen con sus reconstrucciones 3D de alta tecnología. Pero este niño momificado fue el primero en reconstruir su rostro y los resultados fueron asombrosos.

Imagen de portada: el "retrato de la momia" del niño egipcio antiguo (izquierda) junto a la reconstrucción facial en 3D recién creada (derecha). Fuente: Nerlich AG, et al. PLOS One (2020) / CC BY 4.0

Autor:  Ashley Cowie

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