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Representación artística de un Megalodón que persigue a dos ballenas Eobalaenoptera.

Manténgase fuera del agua: ¿Todavía vive un tiburón prehistórico en el océano?

Se dice que hay un tiburón que da más miedo que el de la película Tiburón, que es tan grande como la ballena más grande. Pero este no es un monstruo de una película de ciencia ficción, es real. Este tipo de tiburón vivió en los océanos hace miles de años y es posible que todavía viva en las aguas más profundas incluso hoy.

Los especialistas llaman al antiguo tiburón Carchardon megalodon o Carchalocles megalodon. Su nombre oficial en la literatura es C. Megalodón. Las monstruosas mandíbulas de este tiburón eran mucho más grandes que la longitud de un cuerpo humano. Si cazara humanos, habríamos sido como peces pequeños para él. Megalodón fue quizás el mayor cazador de océanos y mares. Su nombre proviene del griego y significa "diente grande".

 

 

Hombre sentado sobre las mandíbulas de Carcharodon megalodon. Restauración de tiburón fósil. Carcharodon megalodon. Mioceno basal de Carolina del Sur. (Dominio público)

Hombre sentado sobre las mandíbulas de Carcharodon megalodon. Restauración de tiburón fósil. Carcharodon megalodon. Mioceno basal de Carolina del Sur. (Dominio público)

El gigantesco tiburón vivió hace unos 2,3 a 2,6 millones de años, desde el Mioceno temprano hasta el final del período Plioceno. Los investigadores sugieren que era un cazador cruel que necesitaba comer más que cualquier otro animal de la Era Cenozoica.

Un tiburón que era un verdadero monstruo

Se han descubierto fósiles de Megalodón en muchas partes del mundo, por ejemplo: Cuba, Jamaica, Australia, Puerto Rico, Malta, India, Islas Canarias, Dinamarca y Amberes en Bélgica. Un fósil de su mandíbula descubierto en Carolina del Norte, EE.UU., ha demostrado lo impresionante y horrible que era el animal. Según Patrick J. Schembri y Staphon Papson, el megalodón medía entre 24 y 25 metros (79 a 82 pies) de largo. Sin embargo, se suele decir que no superaba los 18 metros (59 pies). Diferentes equipos de investigadores también concluyen que podría haber sido un poco más pequeño o más grande que estas medidas.

 Comparación de tamaño de Carcharodon carcharias (Gran tiburón blanco, 5,2 m (17,1 pies)), Rhincodon typus (Tiburón ballena, 9,7 m (31,8 pies)) y estimaciones conservadoras / máximas del tamaño adulto más grande conocido de Carcharodon megalodon (15- 20 m (49,2-65,6 pies)), con un humano (1,8 m (5,9 pies)). (Scarlet23 / CC BY SA 3.0)

Comparación de tamaño de Carcharodon carcharias (Gran tiburón blanco, 5,2 m (17,1 pies)), Rhincodon typus (Tiburón ballena, 9,7 m (31,8 pies)) y estimaciones conservadoras / máximas del tamaño adulto más grande conocido de Carcharodon megalodon (15- 20 m (49,2-65,6 pies)), con un humano (1,8 m (5,9 pies)). (Scarlet23 / CC BY SA 3.0)

Sin embargo, el espécimen de Megalodón más grande conocido tenía un diente de 184,1 milímetros (7,25 pulgadas) de largo. La fuerza de mordedura del Megalodón era al menos seis veces más fuerte que la de un gran tiburón blanco.

El Megalodón también era muy pesado. Un análisis de alrededor de 175 especímenes descubiertos sugiere que podrían haber estado entre 48 toneladas métricas y 103 toneladas métricas. Sus mandíbulas no solo eran enormes, sino también muy peligrosas. El Megalodón tenía que comer toneladas de pescado al día, lo que lo convertía en uno de los mayores asesinos de la historia de la Tierra.

Colección Carcharocles megalodon de la Formación Gatún. Especímenes y sus respectivos números de colección. Una muestra (CTPA 6671) no estaba disponible para fotografiar. (Catalina Pimiento, Dana J. Ehret, Bruce J. MacFadden, Gordon Hubbell / CC BY 2.5)

Colección Carcharocles megalodon de la Formación Gatún. Especímenes y sus respectivos números de colección. Una muestra (CTPA 6671) no estaba disponible para fotografiar. (Catalina Pimiento, Dana J. Ehret, Bruce J. MacFadden, Gordon Hubbell / CC BY 2.5)

Los registros del Renacimiento describen descubrimientos de dientes fósiles gigantes, pero muestran que la gente imaginaba que debían pertenecer a enormes dragones y serpientes. En 1667, Nicolaus Steno de Dinamarca reconoció los dientes como los de un tiburón. En su libro titulado La cabeza de un tiburón disecado, presentó la primera ilustración del diente de Megalodón.

La representación de la cabeza de un tiburón de Nicolaus Steno en su obra La cabeza de un tiburón disecado. (Dominio público)

La representación de la cabeza de un tiburón de Nicolaus Steno en su obra La cabeza de un tiburón disecado. (Dominio público)

¿Sigue vivo el tiburón aterrador?

Algunas personas creen que han visto Megalodón durante los siglos XX y XXI. Hay varias imágenes de un posible Megalodón, pero muchas de ellas están alteradas. Hace unos años, Discovery Channel mostró una imagen que sorprendió a muchos científicos. La descripción decía que era una fotografía tomada en Ciudad del Cabo en 1942 por un fotógrafo de un submarino U-boot nazi.

 La imagen mostraba el submarino y lo que podría ser un enorme tiburón detrás del barco. También se presentó en una película que se estrenó en agosto de 2013. Sin embargo, según varios periodistas, todos los "científicos" que aparecieron en la película eran probablemente actores a los que se les pagó para apoyar la historia del Megalodón. Los productores recibieron muchas críticas, pero la historia del Megalodón volvió a ser fascinante para millones de personas. También resurgió la pregunta de si los enormes tiburones todavía viven en los océanos.

Según Catalina Pimiento, una investigadora de tiburones que estudia el Megalodón en la Universidad de Florida, cuya declaración fue publicada por National Geographic, un posible factor en el declive del Megalodón podría haber sido el aumento de competidores como las orcas. "Al ser cazadores sociales, se ha sugerido que competían con el estilo de caza solitario hipotético de Megalodón. Los grandes tiburones de hoy, como el Megalodón en el pasado, son depredadores máximos que impactan a las comunidades a través del control de arriba hacia abajo", escribió Pepper. "A medida que cambiamos los océanos, también desencadenamos efectos en cascada en ecosistemas enteros. Comprender el pasado, cómo interactuó este tiburón en su comunidad, puede ayudar a formular políticas para los sistemas marinos".

Quizás una especie que evolucionó del Megalodón podría ser el gran tiburón blanco, Carcharodon carcharias. Sin embargo, es muy difícil descubrir la trayectoria evolutiva del Megalodón hasta el gran tiburón blanco. Los investigadores tampoco pueden adivinar si el gran tiburón blanco es la única especie que tiene sus raíces en los genes del tiburón prehistórico gigante.

Gran tiburón blanco. (Elias Levy / CC BY 2.0)

Gran tiburón blanco. (Elias Levy / CC BY 2.0)

Una de las características que es popular en los humanos es que, si algo es mortalmente peligroso, la gente quiere saber más y se inspira en ello. Con el tiempo, el Megalodón se convirtió en un motivo muy popular en la cultura popular. Una de las obras literarias más famosas sobre el Megalodón es la serie de libros de Stevel Alten llamada MEG. Es un éxito de ventas en muchos países del mundo. Además, el tiburón prehistórico fue la inspiración para un sinnúmero de historias sobre monstruos gigantes que son peligrosos para los humanos y los animales.

Los megalodones vivieron durante la época de los dinosaurios y quizás también murieron con ellos. Sin embargo, mientras uno no pueda explicar todas las imágenes misteriosas y las personas que afirman haber visto una bestia marina, todavía existe la posibilidad de que el monstruoso asesino viva en algún lugar bajo las aguas incluso hoy. La verdad permanece oculta dentro de los océanos.

Imagen de portada: Representación artística de un Megalodón que persigue a dos ballenas Eobalaenoptera. Fuente: Karen Carr / CC BY 3.0

Autora: Natalia Klimczak

Referencias

Megalodon, disponible en:
http://sharkopedia.discovery.com/types-of-sharks/megalodon/

Megalodon, disponible en:
https://allthatsinteresting.com/megalodon

Could Megalodon Still Live In The Deep Ocean? disponible en:
http://www.iflscience.com/plants-and-animals/could-megalodon-still-live-deep-ocean/

The Real Megalodon: Prehistoric Shark Behind Doc Uproar by Ker Than, disponible en:
http://news.nationalgeographic.com/news/2013/08/130807-discovery-megalodon-shark-week-great-white-sharks-animals/

The Megalodon Shark, disponible en:
http://www.sharksider.com/megalodon-shark/

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