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Varios métodos de prueba revelaron la tinta previamente invisible en el papiro Elephantine. Fuente: Helmholtz-Zentrum Berlin

Revelan la Tinta Invisible Usada Sobre el Papiro del Nilo

Lo primero que llama la atención de un arqueólogo sobre el pequeño trozo de papiro de la Isla Elefantina en el Nilo es el parche aparentemente en blanco. Investigadores del Museo Egipcio, las universidades de Berlín y Helmholtz-Zentrum Berlin han usado la radiación sincrotrón de BESSY II para desvelar su secreto. Esto abre la puerta para analizar la gigantesca colección de papiros de Berlín y muchos más.

Durante más de un siglo, numerosas cajas de metal y cajas de cartón se han almacenado en el Museo Egipcio y la Colección de Papiros de Berlín, todas las cuales fueron excavadas por Otto Rubensohn de 1906 a 1908 desde una isla llamada Elefantina en el río Nilo en el sur de Egipto, cerca de la ciudad de Asuán. El ochenta por ciento de los textos sobre el papiro en estos contenedores aún no se han estudiado, y esto ya casi no se puede hacer utilizando métodos convencionales.

Hace miles de años, los egipcios enrollaban o doblaban cuidadosamente letras, contratos y amuletos a un tamaño pequeño para ocupar el menor espacio posible. Para leerlos, los papiros tendrían que desplegarse con el mismo cuidado nuevamente.

Caja en el Louvre con varios paquetes de papiros doblados en espera de desplegarse y desenrollarse. (Heinz-Eberhard Mahnke, Tobias Arlt et al. CC BY-NC-ND 4.0)

Caja en el Louvre con varios paquetes de papiros doblados en espera de desplegarse y desenrollarse. (Heinz-Eberhard Mahnke, Tobias Arlt et al.  CC BY-NC-ND 4.0)

"Hoy, sin embargo, gran parte de este papiro ha envejecido considerablemente, por lo que los textos valiosos pueden desmoronarse fácilmente si tratamos de desplegarlos o desenrollarlos", explica el profesor Dr. Heinz-Eberhard Mahnke de Helmholtz-Zentrum Berlin y la Freie Universität Berlin frente a los egiptólogos, ansiosos por desenterrar los tesoros científicos que esperan en las cajas del Museo Egipcio de Berlín.

Prueba del papiro frágil con métodos no destructivos

El físico de Helmholtz-Zentrum Berlin sabía por muchos años de investigación cómo analizar el frágil papiro sin destruirlo: al iluminar un rayo de luz de rayos X sobre la muestra, los átomos del papiro se excitan y envían rayos X de regreso la suya, muy parecida a un eco.

Debido a que los elementos respectivos exhiben un comportamiento diferente de fluorescencia de rayos X, los investigadores pueden distinguir los átomos en la muestra por la energía de la radiación que devuelven. Los científicos, por lo tanto, hace mucho tiempo, desarrollaron equipos de laboratorio que utilizaron esta fluorescencia de rayos X para analizar muestras sensibles sin destruirlas.

Los eruditos en el antiguo Egipto generalmente escribían con una tinta negra de hollín hecha de piezas carbonizadas de madera o hueso y que consistía principalmente en carbono elemental. "Sin embargo, para ciertos propósitos, los antiguos egipcios también usaban tintas de colores que contenían elementos como hierro, cobre, mercurio o plomo", explica Heinz-Eberhard Mahnke.

Algunos de los antiguos papiros tienen tinta de color. (Jeff Dahl / Dominio público)

Algunos de los antiguos papiros tienen tinta de color. (Jeff Dahl / Dominio público)

Si los antiguos escribas egipcios hubieran utilizado una "tinta de metal" para inscribir la parte que ahora aparece en blanco en el papiro de Elefantina, entonces la fluorescencia de rayos X debería ser capaz de revelar rastros de esos metales. De hecho, utilizando el equipo en su laboratorio, los investigadores pudieron detectar plomo en el parche en blanco de papyrus.x`

Revelando detalles más nítidos en BESSY II con "Radiografía de borde de absorción"

De hecho, incluso lograron discernir personajes, aunque como una imagen borrosa. Para capturar una imagen mucho más nítida, la estudiaron con radiografía de rayos X en BESSY II, donde la radiación sincrotrón ilumina la muestra con muchos fotones de rayos X de alta coherencia.

La radiación sincrotrón de BESSY II se usó en el antiguo papiro. (Wissens-helfer / CC BY-SA 3.0)

La radiación sincrotrón de BESSY II se usó en el antiguo papiro. (Wissens-helfer / CC BY-SA 3.0)

Utilizando la "radiografía de borde de absorción" en la estación BAMline de BESSY II, pudieron aumentar el brillo de esta técnica para la muestra estudiada, y así distinguir mejor los caracteres escritos en el papiro de la estructura del papel antiguo. Hasta ahora, no ha sido posible traducir el personaje, pero podría representar una deidad.

Varios métodos de prueba revelaron la tinta previamente invisible en el papiro Elefantino. (Helmholtz-Zentrum Berlin)

Varios métodos de prueba revelaron la tinta previamente invisible en el papiro Elefantino. (Helmholtz-Zentrum Berlin)

Composición de la tinta invisible resuelta en el laboratorio Rathgen

El análisis en BESSY II no identificó el tipo de tinta con plomo que los antiguos escribas usaban para escribir estos caracteres en el papiro. Solo mediante el uso de un "espectrómetro infrarrojo con transformada de Fourier" podrían los científicos del Laboratorio de Investigación Rathgen de Berlín finalmente identificar la sustancia como carboxilato de plomo, que de hecho es incoloro.

Pero, ¿por qué el antiguo escriba habría querido escribir en el papiro con este tipo de "tinta invisible"? "Sospechamos que los personajes pueden haber sido escritos originalmente en minio brillante (plomo rojo) o tal vez galena negra como el carbón (mirada de plomo)", dice Heinz-Eberhard Mahnke, resumiendo las deliberaciones de los investigadores.

Minium se utilizó en papiros antiguos para producir una tinta roja. (RKBot / CC BY-SA 3.0)

Minium se utilizó en papiros antiguos para producir una tinta roja. (RKBot / CC BY-SA 3.0)

Si tales tintas invisibles están expuestas a la luz solar durante demasiado tiempo, la energía de la luz puede desencadenar reacciones químicas que alteran los colores. Incluso muchos tintes modernos se desvanecen de manera similar con el tiempo a la luz del sol.

Por lo tanto, es fácilmente concebible que, durante miles de años, el minio rojo brillante o la galena negro azabache se transformaran en el carboxilato de plomo invisible, solo para desconcertar a los investigadores como un espacio visiblemente en blanco en el fragmento de papiro.

Método desarrollado para estudiar papiros plegados sin contacto

Con su investigación, el Dr. Tobias Arlt de la Technische Universität Berlin, el Prof. Dr. Heinz-Eberhard Mahnke y sus colegas han abierto la puerta para futuros estudios para descifrar textos incluso en papiros finamente doblados o enrollados del Museo Egipcio sin tener que desplegarlos y arriesgarse a destruir los preciosos hallazgos. Los investigadores desarrollaron una nueva técnica para abrir virtualmente los valiosos papiros en la computadora sin siquiera tocarlos.

El proyecto Elephantine, financiado por el Consejo Europeo de Investigación, ERC, y dirigido por la Prof. Dra. Verena Lepper (Stiftung Preußischer Kulturbesitz-Staatliche Museen zu Berlin), está en camino de estudiar muchos más tesoros escondidos en la colección de papiro en Berlín y otras partes del mundo, y así aprender más sobre el antiguo Egipto.

Imagen de Portada: Varios métodos de prueba revelaron la tinta previamente invisible en el papiro Elephantine. Fuente: Helmholtz-Zentrum Berlin

El artículo originalmente titulado "Tinta invisible" en papiro antiguo del Nilo revelado por múltiples métodos fue publicado por primera vez en Science Daily.

Fuente: Helmholtz-Zentrum Berlin für Materialien und Energie. "'Tinta invisible' en papiro antiguo del Nilo revelado por múltiples métodos". Ciencia diaria. ScienceDaily, 16 de agosto de 2019.

Referencias

Heinz-Eberhard Mahnke, Tobias Arlt, Daniel Baum, Hans-Christian Hege, Felix Herter, Norbert Lindow, Ingo Manke, Tzulia Siopi, Eve Menei, Marc Etienne, Verena Lepper. Virtual unfolding of folded papyri. Journal of Cultural Heritage, 2019; DOI: 10.1016/j.culher.2019.07.007

Tobias Arlt, Heinz-Eberhard Mahnke, Tzulia Siopi, Eve Menei, Cristina Aibéo, Regine-Ricarda Pausewein, Ina Reiche, Ingo Manke, Verena Lepper. Absorption edge sensitive radiography and tomography of Egyptian Papyri. Journal of Cultural Heritage, 2019; DOI: 10.1016/j.culher.2019.04.007

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