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La cuestión de cuándo los humanos descubrieron cómo hacer fuego es un tema de debate candente en arqueología. Es posible que la respuesta más reciente se haya encontrado en la Cueva Wonderwerk en Sudáfrica.

¿Cuándo descubrieron los humanos cómo usar el fuego?

El fuego, y aprender a controlarlo, alteró en gran medida el curso de la evolución humana, lo que permitió a nuestros antepasados ​​cocinar, luchar contra los depredadores y explorar climas más fríos. Definir cuándo los humanos aprendieron por primera vez a controlar el fuego siempre ha sido un tema de gran debate en los círculos arqueológicos.

Hablando con Live Science, el profesor Ian Tattersall, paleoantropólogo y curador emérito de orígenes humanos en el Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York, dijo que la evidencia antigua de fuego no se conserva muy bien y que tratando de averiguar cuándo comenzamos a aprovecharlo es "conjeturas". No obstante, ahora tiene motivos para sospechar que las habilidades para encender fuego existían desde hace 1,6 millones de años.

La evidencia arqueológica más antigua de humanos provocando incendios se descubrió en la cueva Qesem en Israel que data de hace 300.000 a 400.000 años, pero un equipo internacional de arqueólogos que excavó en la cueva Wonderwerk en Sudáfrica en 2012 desenterró lo que ellos llaman "rastros de fogatas". que se había encendido hace alrededor de 1 millón de años. Y ahora, esta fecha se retrasa otros 600.000 años.

Los arqueólogos han debatido durante mucho tiempo cuándo los humanos comenzaron a hacer fuego. La evidencia para reconstruir la respuesta se encuentra en cuevas de todo el mundo. (Dominio público)

Los arqueólogos han debatido durante mucho tiempo cuándo los humanos comenzaron a hacer fuego. La evidencia para reconstruir la respuesta se encuentra en cuevas de todo el mundo. (Dominio público)

En busca de los orígenes antiguos del aumento de suministros de energía

La Cueva Wonderwerk en Sudáfrica es un sitio arqueológico en las rocas de dolomita de las colinas de Kuruman, situado entre Danielskuil y Kuruman en la provincia de Northern Cape, Sudáfrica. La cueva ha proporcionado a los científicos restos de huesos quemados, plantas y lo que parecen ser hogares de hace 1 millón de años. La Dra. Sarah Hlubik, paleoantropóloga e investigadora postdoctoral de la Universidad George Washington en Washington, DC, dice que la nueva evidencia de un incendio antiguo proviene de "muy atrás en la cueva", lo que indica que no fue causado por un descontrol. fuego natural que envuelve el paisaje circundante. Esto sugiere al investigador que estos incendios fueron provocados y quemados deliberadamente por los primeros humanos.

Tattersall le dijo a Live Science que sospecha que el uso temprano del fuego por parte de los humanos se remonta mucho más atrás en el tiempo. Hace aproximadamente 2 millones de años, el intestino del Homo erectus, el antepasado humano, comenzó a encogerse. Esto sugiere que cocinar puede haber facilitado mucho la digestión. Es más, en este momento el cerebro se expandió en volumen, requiriendo un mayor consumo de calorías y carbohidratos. Estas ideas han llevado al científico a preguntarse de dónde podría haber venido esta energía sin usar fuego para cocinar alimentos.

Aplicación del estándar de Sagan

El Estándar de Sagan fue formulado por Carl Edward Sagan, astrónomo, científico planetario, cosmólogo, astrofísico, astrobiólogo, autor y comunicador científico estadounidense, después de decir que "las afirmaciones extraordinarias requieren evidencia extraordinaria". Sabiendo esto muy bien, los doctores Tattersall y Hlubik ahora deben encontrar la evidencia necesaria para respaldar su argumento "extraordinario". Esta es la razón por la que Hlubik está buscando señales de antiguos incendios controlados en sitios en Koobi Fora, una región en el norte de Kenia con arqueología que data de aproximadamente 1,6 millones de años.

La investigación del científico en este sitio hasta ahora ha analizado grupos de huesos y artefactos quemados. Ya han observado que los sedimentos carbonizados y quemados "se agruparon por separado", lo que sugiere que las áreas habitables se delinearon para tareas específicas. Esto significaría que el lugar para mantener el fuego y cocinar estaría separado del lugar donde dormían los ancestros humanos. Esto es suficiente para convencer a los científicos de que han encontrado lo que buscaban. Como Hlubik le dijo a Live Science, está "segura" de que la gente de este sitio en particular estaba utilizando el fuego. Tanto es así, que la siguiente fase de la investigación es inspeccionar otros sitios en la región en busca de evidencia de uso controlado del fuego.

Si bien sería revolucionario en los círculos arqueológicos demostrar que grupos de humanos primitivos provocaron incendios hace 1,6 millones de años, los escépticos y los fanáticos de Sagan entre ustedes sin duda pensarán que esta conclusión es demasiado prematura hasta que se obtengan más pruebas. Quizás una hoja ardiendo flotó en la cueva y descansó en la parte de atrás donde se descubrió la llamada "fogata". Sin embargo, en este caso, con tanto en juego, el escepticismo no debería ser una barrera para la búsqueda en cuestión. Las posibles implicaciones de encontrar evidencia de que los humanos controlaron las llamas hace 1,6 millones de años prácticamente incendiarían la historia principal.

Imagen de portada: La cuestión de cuándo los humanos descubrieron cómo hacer fuego es un tema de debate candente en arqueología. Es posible que la respuesta más reciente se haya encontrado en la Cueva Wonderwerk en Sudáfrica. Fuente: Gorodenkoff / Adobe Stock

Autor: Ashley Cowie

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