Portada - Sello cilíndrico neosumerio de jade verde hallado en Babilonia, 2100 a. C. (Steve Harris/CC BY NC 2.0)

Dejando huella en la historia: los sorprendentes sellos cilíndricos sumerios

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Un sello cilíndrico es un pequeño objeto cilíndrico con imágenes, palabras, o ambas cosas, grabadas sobre su superficie. Los sellos cilíndricos sumerios se aplicaban rodando sobre arcilla fresca para realizar una impresión. Cuando la arcilla se secaba, la imagen quedaba plasmada sobre su superficie. Estos sellos se empleaban en Sumeria para propósitos muy variados, entre ellos transacciones comerciales, decoración y correspondencia. En ocasiones las imágenes labradas sobre su superficie eran bastante complejas e incluso bellas. Los sellos cilíndricos fueron utilizados por culturas diversas del antiguo Próximo Oriente, entre ellas los sumerios, acadios, hititas y persas.

Materiales y usos diversos de los sellos cilíndricos sumerios

Según algunos académicos, los sellos cilíndricos se emplearon por primera vez en lo que hoy es Siria entre los milenios VII y VIII antes de Cristo. Otros, sin embargo, discrepan, aduciendo que fueron inventados en Sumeria (lo que hoy es Iraq) en torno al IV milenio antes de Cristo. Algunos expertos aducen que los sellos de tampón son anteriores a los sellos cilíndricos, mientras que otros proponen que ambos tipos eran utilizados en la misma época.

Los sellos cilíndricos sumerios estaban hechos habitualmente de piedras (en ocasiones semipreciosas) de diferentes tipos, como por ejemplo amatista, obsidiana, hematita y lapislázuli (preferida esta última por su bello color azul). No obstante, para producir estos objetos también se utilizaron en la antigüedad otros materiales como vidrio, cerámica, oro, plata, madera, hueso y marfil.

Sello cilíndrico de hematita neosumerio (2150 a. C. – 2000 a. C.) en el que se observa la presentación de un devoto a una deidad sentada. Una diosa ataviada con un vestido escalonado guía al fiel intercediendo por él y alza su mano abierta en un gesto piadoso. La inscripción de tres líneas da testimonio del nombre y la ocupación del propietario del sello: "Lugal-dugedu, escriba, hijo de Ur-dingira." (Walters Art Museum)

Sello cilíndrico de hematita neosumerio (2150 a. C. – 2000 a. C.) en el que se observa la presentación de un devoto a una deidad sentada. Una diosa ataviada con un vestido escalonado guía al fiel intercediendo por él y alza su mano abierta en un gesto piadoso. La inscripción de tres líneas da testimonio del nombre y la ocupación del propietario del sello: "Lugal-dugedu, escriba, hijo de Ur-dingira." ( Walters Art Museum )

Los sellos cilíndricos sumerios se utilizaban para funciones diversas. En ocasiones, por ejemplo, presentaban orificios practicados sobre su superficie para poder llevarlos a modo de colgante, o prendidos sobre la ropa. Se encontró una muestra de este tipo de sellos cilíndricos sumerios entre los restos óseos de la reina Puabi, en el Cementerio Real de Ur. El sello de la reina disponía también de un tapón de oro que se ajustaba sobre uno de los extremos del cilindro con betún. La reina habría lucido este sello cilíndrico junto con su tapón de oro a fin de demostrar su elevado estatus. Algunos sellos cilíndricos sumerios también eran utilizados como amuletos para ahuyentar a los malos espíritus y traer suerte y prosperidad a quienes los llevaban.

Sello cilíndrico de la “Señora” o “Reina” (NIN en sumerio) Puabi, c. 2600 a. C. Escena de banquete típica del Período Dinástico Arcaico. (Nic McPhee/CC BY SA 2.0)

Sello cilíndrico de la “Señora” o “Reina” (NIN en sumerio) Puabi, c. 2600 a. C. Escena de banquete típica del Período Dinástico Arcaico. (Nic McPhee/ CC BY SA 2.0 )

Aparte de ser símbolos de estatus y amuletos, los sellos cilíndricos sumerios también tenían otros usos prácticos. Se utilizaban por ejemplo para firmar los documentos escritos sobre tablillas de arcilla. Al hacer uso de un sello para realizar una impresión sobre la superficie de una tablilla de arcilla fresca, un individuo podía certificar que dicho documento era genuino. Esta necesidad de autentificar los documentos se produjo con el aumento de la burocracia que tuvo lugar en Mesopotamia, especialmente en el sur de la región, donde era más compleja, a lo largo del IV milenio a. C. En los negocios y el comercio, los sellos cilíndricos se empleaban para certificar que las mercancías almacenadas no eran manipuladas fraudulentamente o robadas. De este modo, encontramos impresiones realizadas mediante sellos cilíndricos sobre la arcilla utilizada para sellar las tinajas de almacenamiento y en las puertas de los almacenes de la antigua Sumeria.

Antes de que se le añadiera la inscripción, esta tablilla, un recibo, fue marcada con un sello cilíndrico datado en el reinado de Shulgi de Ur. Aún visible está la típica representación sumeria (Ur III) de la figura de un devoto de pie con su mano alzada, y tres líneas de una inscripción con el nombre de un escriba, lo que sugiere que la tablilla podría haber pertenecido a su propio autor. (2100 – 2050 a. C.) (Walters Art Museum)

Antes de que se le añadiera la inscripción, esta tablilla, un recibo, fue marcada con un sello cilíndrico datado en el reinado de Shulgi de Ur. Aún visible está la típica representación sumeria (Ur III) de la figura de un devoto de pie con su mano alzada, y tres líneas de una inscripción con el nombre de un escriba, lo que sugiere que la tablilla podría haber pertenecido a su propio autor. (2100 – 2050 a. C.) ( Walters Art Museum )

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