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Miembros del equipo que ingresan a la cueva Chiquihuite, un sitio clave en la investigación de la población de las Américas. Fuente: Devlin A. Gandy

Nuevas evidencias retrasan la historia del pueblo de las Américas casi 20,000 años

Una nueva investigación apoya la idea de que la teoría de Clovis-first está desactualizada. Dos estudios publicados en la revista Nature proporcionan más evidencia de que el poblamiento de las Américas tuvo lugar mucho antes de hace 13,000 años. De hecho, los estudios sugieren que la fecha de llegada de los humanos a las Américas debería retrasarse hasta hace 30,000 años.

La primera teoría de Clovis

La visión tradicional sobre la población de las Américas es que durante el último período del Pleistoceno, las personas paleoindias cruzaron desde lo que ahora se conoce como el noreste de Asia a Alaska a través del puente terrestre de Beringia. Se dice que hicieron este viaje épico entre 12,000 y 15,000 años atrás.

El profesor asistente Mikkel Winther Pedersen, de la Universidad de Copenhague, toma muestras de ADN en la cueva Chiquihuite, un sitio clave en la investigación de la población de las Américas. (Imagen: Devlin A. Gandy / Nature)

El profesor asistente Mikkel Winther Pedersen, de la Universidad de Copenhague, toma muestras de ADN en la cueva Chiquihuite, un sitio clave en la investigación de la población de las Américas. (Imagen: Devlin A. Gandy / Nature)

La marca de estas personas era un tipo específico de herramienta de piedra conocida como el "punto Clovis", que los arqueólogos vieron como el signo de los grandes cazadores. Desde la década de 1920 hasta la década de 1970, la primera teoría de Clovis reinó. Pero luego los investigadores comenzaron a hacer descubrimientos que eran más antiguos de lo que se suponía que debían ser, cuestionando claramente la teoría de Clovis-first (“Los Clovis llegaron primero”). Por ejemplo, hay sitios en Brasil que datan de hace 20,000 años, según muchos investigadores. Pero los estudios muestran que los puntos Clovis no se estaban utilizando en el continente sur.

El momento y los métodos de la primera migración a las Américas se convirtió en una fuente de gran controversia. Los dos estudios actuales publicados en Nature están agregando nueva información a la discusión.

Sitios clave en la población de las Américas. Algunas de estas fechas son controvertidas. (Nature 2020)

Sitios clave en la población de las Américas. Algunas de estas fechas son controvertidas. (Nature 2020)

Estudio uno: personas en el continente alrededor del último máximo glacial

En el primer estudio, Lorena Becerra-Valdivia, de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Sídney, Australia, y Thomas Higham, de la Universidad de Oxford, Reino Unido, utilizaron edades de radiocarbono y luminiscencia de 42 sitios arqueológicos en América del Norte y Beringia para explorar la apariencia que tenía todo al momento de que la gente llegara a la región. Sus resultados muestran que los humanos probablemente estuvieron presentes en el continente antes, durante e inmediatamente después del Último Máximo Glacial (LGM) (hace aproximadamente 26,500–19,000 años).

Los investigadores también combinaron modelos de edad bayesianos con evidencia genética y climática para analizar los datos. Escriben que sus resultados muestran "el comienzo casi sincrónico de las tradiciones culturales Beringia, Clovis y Occidental". También nombraron a la Cueva Chiquihuite como el primer sitio pre-Clovis en su lista (33,150-31,405 cal. Pb). Las fechas de inicio de las tradiciones líticas de Beringia, Tallo occidental y Clovis se encuentran en 14.860-13.065 y 14.210-13.495 cal. pb, respectivamente, según este estudio.

El profesor asistente Mikkel Winther Pedersen con los miembros del equipo muestreando cuidadosamente las diferentes capas culturales en la cueva. (Imagen: Mads Thomsen / Nature)

El profesor asistente Mikkel Winther Pedersen con los miembros del equipo muestreando cuidadosamente las diferentes capas culturales en la cueva. (Imagen: Mads Thomsen / Nature)

Algunos de los principales sitios que los investigadores descubrieron que estaban ocupados durante o justo después del Último Máximo Glacial (LGM) son Gault (26,435-17,385 cal. Bp), Meadowcroft Rockshelter (24,335-18,620 cal. Bp) y Colina del Cactus (20,585-18,970 cal. Bp). En el este de Beringia, las cuevas Bluefish databan de la LGM mediante una "muestra de hueso modificada humanamente" (24.035–23.310 cal. Pb). Los investigadores también señalan que "la relación biocultural entre los humanos representados por los sitios anteriores a Clovis y las tradiciones posteriores de Norteamérica y Beringia es en gran medida desconocida".

Mapa que muestra la ubicación de los 42 sitios arqueológicos incluidos en el estudio sobre el poblamiento de América del Norte. (Becerra-Valdivia et al. / Naturaleza)

Mapa que muestra la ubicación de los 42 sitios arqueológicos incluidos en el estudio sobre el poblamiento de América del Norte. (Becerra-Valdivia et al. / Naturaleza)

Otro hallazgo que hicieron estos investigadores fue "una superposición de todas las [tradiciones culturales beringia, clovis y occidental derivada] con las últimas fechas para la aparición de 18 géneros faunísticos ahora extintos". Esto significa que los humanos que se extienden por Norteamérica probablemente fueron "un factor clave en la extinción de los grandes mamíferos terrestres", según los investigadores.

Estudio dos: La población de las Américas estaba en marcha hace 30,000 años

En un estudio relacionado, publicado en el mismo número de Nature, Ciprian Ardelean de la Universidad Autónoma de Zacatecas, México, y sus colegas presentan sus hallazgos después de las excavaciones en 2016-2017 en la cueva Chiquihuite a gran altitud, ubicada en Zacatecas, México. En la cueva, encontraron herramientas de piedra, restos de plantas y ADN ambiental (pero no ADN humano antiguo) para analizar.

Arriba: herramienta de piedra que se encuentra debajo de la capa Último máximo glacial (LGM). Crédito: Ciprian Ardelean. Abajo: herramienta de piedra que se encuentra encima de la capa Último máximo glacial (LGM). Esta pieza en particular fue hecha de una piedra caliza cristalizada de color verdoso. Crédito: Ciprian Ardelean / Nature

Arriba: herramienta de piedra que se encuentra debajo de la capa Último máximo glacial (LGM). Crédito: Ciprian Ardelean. Abajo: herramienta de piedra que se encuentra encima de la capa Último máximo glacial (LGM). Esta pieza en particular fue hecha de una piedra caliza cristalizada de color verdoso. Crédito: Ciprian Ardelean / Nature

Decidieron excavar unos 50 metros (164 pies) hacia adentro desde la entrada de la cueva después de que se hicieron descubrimientos en esa área en 2012, lo que sugiere que los humanos estaban usando la cueva durante el Último Máximo Glacial. Las excavadoras desenterraron alrededor de 1.900 artefactos de piedra, así como datos genéticos, paleoambientales y químicos para estudiar.

Sus resultados sugieren que la gente habitó repetidamente, pero no de manera consistente, la cueva entre hace aproximadamente 30,000 años y hace 13,000 años. En el documento, los investigadores escriben que sus resultados "corroboran hallazgos previos en las Américas de evidencia cultural que data del Último Máximo Glacial [...] y que retrasan las fechas de dispersión humana en la región posiblemente ya entre 33,000 y 31,000 años atrás."

   

Modelo fotogramétrico tridimensional de excavación X-12 y la ubicación de muestras extraídas y analizadas para ADN ambiental antiguo. (Ardelean et al., 2020)

Otro descubrimiento interesante realizado en la Cueva Chiquihuite está relacionado con la ubicación de la cueva. Está a 2,740 metros (8989.5 pies) sobre el nivel medio del mar y a unos 1,000 metros (3280.8 pies) sobre el fondo del valle en las montañas de Astillero. Esta ubicación a gran altitud lo distingue de otros sitios en la población de las Américas. Como explican los investigadores, rompe "el patrón de sitios de muerte de megafauna, sitios abiertos y refugios de rocas poco profundas".

Para los investigadores, esto significa que "los ocupantes de la cueva aparentemente se adaptaron a las altitudes y los paisajes montañosos, mostrando un patrón de comportamiento que, hasta donde sabemos, antes era desconocido en el registro arqueológico de las Américas". Además, afirman que "su industria lítica no tiene paralelo en el continente y sus rasgos cualitativos sugieren una tecnología madura, posiblemente traída de otros lugares antes del Último Máximo Glacial".

Estos puntos finales sobre el estudio hacen que uno se pregunte: ¿Quiénes fueron los ocupantes de la Cueva Chiquihuite y cuáles fueron sus orígenes? Esperemos que el trabajo continúe en este sitio para arrojar algo de luz sobre estos asuntos.

Ejemplos de artefactos líticos de la cueva Chiquihuite. A, Core. b – e, copos; la incrustación en b enfatiza una plataforma aislada. f – j, Blades. k – o, puntos. Barra de escala, 3 cm. (Ardelean et al., 2020 / Nature) Los investigadores dicen que esta industria lítica no tiene paralelo en el continente.

Ejemplos de artefactos líticos de la cueva Chiquihuite. A, Core. b – e, copos; la incrustación en b enfatiza una plataforma aislada. f – j, Blades. k – o, puntos. Barra de escala, 3 cm. (Ardelean et al., 2020 / Nature) Los investigadores dicen que esta industria lítica no tiene paralelo en el continente.

Siempre estamos aprendiendo cosas nuevas …

El hallazgo en la cueva mexicana no es el primero en sugerir que la gente estaba tan al sur de las Américas hace mucho tiempo. Como Ruth Gruhn, profesora emérita del Departamento de Antropología de la Universidad de Alberta en Canadá, escribe en la edición actual de Nature, "Este sitio mexicano ahora se une a media docena de otros sitios arqueológicos documentados en el noreste y centro de Brasil que han arrojado evidencia que sugiere fechas de la ocupación humana entre 20,000 y 30,000 años atrás". Muchos de esos sitios han sido ignorados o disputados debido a las fechas que brindan, pero es de esperar que Gruhn tenga razón cuando escribe "Los hallazgos en la Cueva Chiquihuite traerán una nueva consideración de este tema".

Aunque todavía hay debates sobre cómo la gente llegó exactamente a las Américas, la creencia en los cazadores de caza mayor y Clovis-first que eran tan prominentes ahora está quedando en el camino. Los descubrimientos recientes y las técnicas mejoradas de citas muestran una y otra vez que la imagen anterior no encaja con la nueva información.

Imagen de portada: Miembros del equipo que ingresan a la cueva Chiquihuite, un sitio clave en la investigación de la población de las Américas. Fuente: Devlin A. Gandy

Autora: Alicia McDermott

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