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En esta foto se puede ver un bloque colapsado de permafrost rico en hielo a lo largo de Drew Point, Alaska. Las enfermedades antiguas liberadas por un cambio tan rápido representan una grave amenaza para las poblaciones humanas del siglo XXI

Antiguas enfermedades liberadas por el rápido derretimiento del permafrost amenazan a Europa

"Otro" científico ha advertido sobre enfermedades antiguas liberadas por el derretimiento del permafrost en el Círculo Polar Ártico y el daño potencial que podría resultar. Además de la lista de científicos que advierten que el cambio climático provocará un resurgimiento de enfermedades antiguas, el Dr. Vladimir Romanovsky de la Universidad de Alaska ahora ha incluido la viruela, el virus del Zika y el dengue, a medida que las condiciones en el hemisferio norte se vuelven más cálidas y proporcionan hábitats habitables en expansión. por el mosquito de la fiebre amarilla que transmite todas estas enfermedades. Las enfermedades antiguas liberadas por el derretimiento del permafrost podrían causar nuevas pandemias.

El derretimiento acelerado del permafrost ártico está bien documentado

Si ha estado despierto durante la última década, es posible que ya esté harto de leer titulares sobre la amenaza de enfermedades antiguas liberadas por el cambio climático en la región ártica del planeta. Por ejemplo, este artículo de la BBC explica cómo las bacterias y virus latentes, atrapados en el hielo y el permafrost durante siglos, están volviendo a la vida a medida que el clima de la Tierra se calienta. Este artículo de la BBC se publicó poco después de que Scientific American publicara una historia en agosto de 2016 sobre un incidente en un rincón remoto de la península de Yamal en Siberia, donde veinte personas fueron hospitalizadas y un niño de 12 años murió después de ser infectado por ántrax. Según el Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas, el permafrost en el hemisferio norte tendrá "una disminución del 25 por ciento para el 2100".

La tundra ártica se derrite a fines de junio en el norte de Rusia y cada año el derretimiento comienza antes y se expande aún más. (GRID-Arendal / CC SA-BY 2.0)

La tundra ártica se derrite a fines de junio en el norte de Rusia y cada año el derretimiento comienza antes y se expande aún más. (GRID-Arendal / CC SA-BY 2.0)

Según Birgitta Evengard, de la Universidad de Umea de Suecia, "la ignorancia es un problema preocupante importante". La doctora explicó que en julio de 2020 una sección de hielo de 77 kilómetros cuadrados (30 millas cuadradas) se desprendió de la plataforma de hielo de Milne, que según ella era la "última plataforma de hielo restante en el Ártico canadiense que estaba completamente intacta". A medida que el permafrost se derrite como resultado del calentamiento global, los microorganismos atrapados en las partículas del suelo comienzan a prosperar nuevamente y se liberan al medio ambiente.

El calentamiento global es una vía de un solo sentido hacia más enfermedades

El profesor de genómica Jean-Michel Claverie de la Universidad de Aix-Marsella explicó que los científicos ahora han podido revivir "virus siberianos antiguos de hace más de 30.000 años" y también dijo que estos microorganismos habían atacado una vez a los neandertales, mamuts y otras poblaciones antiguas. El Dr. Claverie advierte que puede haber "un resurgimiento del ántrax, la viruela y la influenza" que han estado congelados en el permafrost durante cientos de años, como fue evidente en la impactante muerte por ántrax en 2016 citada anteriormente.

Además, el calentamiento global también permitirá que las poblaciones de mosquitos prosperen en el norte de Europa. Jeanne Fair del Laboratorio Nacional de Los Alamos dijo a Science Times que los mosquitos ahora pueden invernar en algunas regiones templadas y que la especie, Aedes aegypti, es portadora de "enfermedades del dengue, zika, malaria y encefalitis equina oriental".

El mosquito de la fiebre amarilla, Aedes aegypti, ama tu sangre y está expandiendo su territorio durante todo el año más y más al norte a medida que se intensifica el calentamiento global. (James Gathany / Dominio público)

El mosquito de la fiebre amarilla, Aedes aegypti, ama tu sangre y está expandiendo su territorio durante todo el año más y más al norte a medida que se intensifica el calentamiento global. (James Gathany / Dominio público)

Otra amenaza del derretimiento del permafrost ocurrió en julio de 2014 cuando circularon imágenes por los medios de un enorme cráter que apareció en la tundra siberiana y que se sospechaba que era una acumulación subterránea de gas metano que se había liberado cuando el permafrost se descongeló. La científica climática Sue Natali, del Centro de Investigación Woods Hole, dijo: "No es algo de lo que hablen los científicos del Ártico, que la tierra explote debido a la acumulación de metano debajo del suelo, y todavía me sorprende ahora".

La ignorancia no es una bendición cuando reaparecen enfermedades antiguas

Dos días después de que apareciera el cráter de metano siberiano en 2014, History Channel se comunicó con mi agente. Y dos semanas después, estaba en una reunión de producción en Los Ángeles montando un nuevo programa científico que analizaba los efectos proyectados del cambio climático y cómo podría afectar a las poblaciones humanas a través de la migración masiva y la "liberación de enfermedades antiguas". Para este programa, entrevisté al Dr. Alan Robock, un profesor altamente distinguido de ciencias del clima en el Departamento de Ciencias Ambientales de la Universidad de Rutgers, quien es un geoingeniero líder en el mundo sobre los efectos climáticos de la guerra nuclear, las erupciones volcánicas y la humedad del suelo. Para agregar a su autoridad, ha sido miembro de equipos científicos que han ganado premios Nobel de la Paz.

El Dr. Alan Robock nos ayudó a establecer un peligroso experimento científico en el desierto de California en el Mar de Salton que incluyó a 100 miembros del equipo de filmación, dos camiones de bomberos, una ambulancia y un equipo de acrobacias. Juntos, configuramos una caja de madera que representaba una sección de permafrost y la llenamos con dos toneladas (4,480 libras) de tierra, que congelamos con nitrógeno líquido antes de bombear 20 libras (9 kg) de gas metano al suelo congelado. Luego, "Acción" y BOOM. Esa explosión envió ondas de choque a través del desierto usando solo 20 libras de metano. El Dr. Robock estima que "600.000.000.000 de toneladas", sí, lo escribimos bien, "seiscientos mil millones de toneladas" de gases de efecto invernadero están encerrados en el permafrost y ¡comienzan a descongelarse ahora!

Desde 2014, cuando presencié personalmente la zona cero en un evento de cambio climático reconstruido, me ha entristecido que se esté haciendo tan poco para prevenir la escalada de tales explosiones. Y hoy, me preocupa igualmente que una muerte en 2014 por un antiguo virus del ántrax casi no haya tenido ningún efecto en cómo vivimos o en lo que estamos haciendo para combatir la liberación de estos asesinos microbianos que alguna vez estuvieron congelados.

Habiéndose hecho tan poco, un día, muy pronto, estas antiguas esporas podrían ser expulsadas a los cielos del hemisferio norte. Y cuando se dirijan hacia el sur y se establezcan en Europa, el número de muertos hará que Covid-19 parezca un resfriado. Si estamos luchando por crear una vacuna para un virus de dos años, ¿qué posibilidades tenemos con una cepa de ántrax de hace 30.000 años?

Imagen de portada: en esta foto se puede ver un bloque colapsado de permafrost rico en hielo a lo largo de Drew Point, Alaska. Las enfermedades antiguas liberadas por un cambio tan rápido representan una grave amenaza para las poblaciones humanas del siglo XXI. Fuente: Benjamin Jones, Servicio Geológico de EE. UU. / Dominio público

Autora: Ashley Cowie

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