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Vista de Swazilandia desde la desembocadura de Border Cave.

La "cama más antigua" es descubierta en una cueva de Sudáfrica

Los arqueólogos en Sudáfrica han afirmado que tienen evidencia de la cama más antigua jamás encontrada. Creen que han descubierto material de cama que data de hace 200.000 años increíbles. Es mucho más antiguo que la ropa de cama más antigua que han descubierto los expertos.

El emocionante descubrimiento se realizó en la Cueva Border, un refugio rocoso profundo en las montañas Lebombo, en Sudáfrica, no lejos de la frontera con Suazilandia. En un informe publicado en Science, los investigadores dicen que contiene un registro bien conservado de ocupación humana intermitente que abarca casi 230.000 años». Ha arrojado huesos, artefactos, ocre, herramientas y material orgánico que ha permitido a los especialistas comprender mejor la vida y la época de los pueblos antiguos que habitaban la cueva.

Sitio de excavación de la cueva fronteriza, montañas Lebombo, Sudáfrica. (Dra. Lucinda Backwell / Universidad de Wits)

Sitio de excavación de la cueva fronteriza, montañas Lebombo, Sudáfrica. (Dra. Lucinda Backwell / Universidad de Wits)

Misteriosas manchas blancas

El descubrimiento fue realizado por la arqueóloga Lyn Wadley, de la Universidad de Witwatersrand, Sudáfrica, y sus colegas. Mientras investigaba la Cueva Fronteriza, notó algo de material blanco en el sedimento en el piso de la cueva. Ella le dijo a Science: "Los miré con una lupa y me di cuenta de que eran rastros de plantas".

La arqueóloga y su equipo quitaron las pequeñas motas del sedimento y las colocaron en pequeños paquetes de yeso, para su custodia. Luego, el material se analizó con productos químicos y se examinó con un microscopio y se determinó que el material blanco provenía de la "familia de gramíneas Panicoideae que crece en la zona", informa el Daily Mail. El material había sido comprimido y aplanado en el pasado distante. Además, se encontraron muchos restos vegetales en el sedimento.

Los fragmentos de pasto preservados descubiertos en una cueva sudafricana, a la izquierda, son, con mucho, los ejemplos más antiguos conocidos de camas de pasto, dicen los investigadores. Las imágenes en primer plano de esos fragmentos tomadas con un microscopio electrónico de barrido, como el que se muestra a la derecha, ayudaron a delimitar qué tipo de hierbas se utilizaron para la cama. (Imagen: L. Wadley, Science)

Los fragmentos de pasto preservados descubiertos en una cueva sudafricana, a la izquierda, son, con mucho, los ejemplos más antiguos conocidos de camas de pasto, dicen los investigadores. Las imágenes en primer plano de esos fragmentos tomadas con un microscopio electrónico de barrido, como el que se muestra a la derecha, ayudaron a delimitar qué tipo de hierbas se utilizaron para la cama. (Imagen: L. Wadley, Science)

¿La cama más antigua?

Wadley y sus colegas creen que habían encontrado evidencia de ropa de cama. Parece que los antiguos trajeron hierba a la cueva y formaron una cama con ella, sobre la que durmieron. La hierba se utilizó para proporcionar a los antiguos habitantes de la cueva un espacio limpio y cómodo para dormir.

El material vegetal se encontró en una capa de sedimento cerca del lecho de roca de la cueva. Se encontraron dos dientes humanos a este nivel y, utilizando la datación por carbono, se datan hace aproximadamente 200.000 años. Si la datación es correcta, entonces es la evidencia más temprana de ropa de cama encontrada. Los arqueólogos encontraron anteriormente material utilizado en la ropa de cama de hace 77.000 años en la cueva Sibudu de Sudáfrica. Si bien en Israel se han identificado capas de plantas que posiblemente se utilicen como lecho que datan de hace más de 180.000 años.

Baena Preysler, arqueóloga de la Universidad Autónoma de Madrid que estudió los resultados de la investigación estuvo de acuerdo con los hallazgos. Science la cita diciendo que es "la interpretación más plausible". Preysler elogió el descubrimiento como si se uniera a "las filas de otros" descubrimientos increíbles "del registro arqueológico africano".

Un lecho de hierba - con repelente incorporado

Durante el análisis del material, los investigadores encontraron algo bastante revelador. Encontraron los restos de alcanfor quemado, que es una planta aromática y se usa a menudo en África como repelente de insectos. Los investigadores creían que "posiblemente la ceniza se extrajo de los hogares para crear una base limpia y que controle los olores para la ropa de cama", según el informe.

A medida que los insectos se mueven a través de la ceniza, se deshidratan y esto significa que evitan las áreas donde está presente. El Daily Mail cita a la Dra. Wadley diciendo:

“La gente también usaba plantas medicinales para repeler insectos. A veces quemaron su lecho de césped, y esto habría matado a las plagas y limpiado el sitio ".

Los investigadores creen que la evidencia muestra que los antiguos que vivieron aquí desarrollaron estrategias para hacer la vida más cómoda. El Daily Mail los cita diciendo que su estudio muestra el "potencial temprano de la complejidad cognitiva, conductual y social de los humanos de la Edad de Piedra que se hizo más evidente desde hace unos 100.000 años". El estudio ofrece nuevos conocimientos sobre cómo los antiguos africanos usaban el fuego y los recursos naturales para hacer frente a su entorno, a menudo desafiante.

¿La cama más antigua?

Cabe señalar que no todo el mundo está de acuerdo con los hallazgos del equipo. Algunos ponen en duda la fecha de la ropa de cama, porque creen que los dientes que fueron fechados por carbono no son confiables. Dani Nadel, un arqueólogo israelí le dijo a Science que "A veces, esas fechas no son muy precisas". Además, la ropa de cama por sí sola no demuestra que los seres humanos que vivían aquí fueran particularmente avanzados cognitivamente, ya que muchas especies de animales y aves también usaban ese material como ropa de cama.

El descubrimiento es significativo ya que puede llevar a otros expertos a reexaminar el material vegetal en otros sitios. Esto podría ayudarlos a hacer descubrimientos sobre los primeros humanos. Las últimas investigaciones pueden ayudar a la campaña del gobierno sudafricano para asegurar que la Cueva Border sea un sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO.

Imagen de Portada: Vista de Swazilandia desde la desembocadura de Border Cave. Fuente: (dominio público)

Autor: Ed Whelan

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