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Un antiguo barco chino. Fuente: Michael Rosskothen / Adobe Stock

¿Tiene Terranova los barcos antiguos intactos más antiguos del mundo?

En aguas oceánicas relativamente poco profundas en la costa noreste de la isla de Terranova se encuentran los restos de varios barcos con las características más inusuales. Se ha determinado que estos barcos pueden ser los barcos intactos más antiguos del mundo. Constantemente escuchamos sobre descubrimientos de restos de barcos antiguos y tal vez, debido a eso, asumimos que debe haber montones de barcos antiguos preservados en todo el mundo.

Ese no es el caso. De hecho, el número de barcos en el rango de 200 a 400 años de antigüedad, en cualquier estado de conservación casi completo, se puede contar con los dígitos.

 

 

Los barcos antiguos reales más antiguos conocidos

Los barcos antiguos reales más antiguos que se conocen son el Mary Rose (1509), un buque de guerra británico que se hundió en acción en 1545, el Vasa (1628), un barco que no logró salir del puerto de Copenhague antes de volcarse.

Parece ser de conocimiento común en la mayoría de los círculos históricos ahora que los chinos comenzaron una campaña, a fines del siglo XIII, para construir una gran flota e intentar ejercer su hegemonía sobre las naciones del sudeste asiático. Un subobjetivo de esa iniciativa era crear un mapa mundial. Había tantos barcos en esa enorme flota que la revista National Geographic llamó la gran armada, una sombra masiva en el océano que se movía como una ciudad flotante que se extendía a través de millas y millas de océano (9 de enero de 2014). National Geographic también afirma que el emperador chino ordenó a la flota ir al océano y "navegar hasta los confines de la tierra".

Indicativo de su éxito, es la evidencia de una investigación reciente que ha determinado que los chinos tenían un mapa del mundo en 1430 d.C., un logro que solo podría haber resultado de que las flotas chinas visitaran prácticamente todos los puntos de la tierra, incluida la Antártida.

Kunyu Wanguo Quantu. Mapa del mundo chino, alrededor de 1430. (Dominio público)

Kunyu Wanguo Quantu. Mapa del mundo chino, alrededor de 1430. (Dominio público)

Gran almirante Zheng He: viajes del tesoro

El Gran Almirante de esta formidable armada fue un tal Zheng He (deletreada diversamente), un eunuco que era el favorito del emperador Zhu De y quien aunque contaba con el apoyo y la admiración de los eunucos del palacio, solo tenía la enemistad de los mandarines que temían perder su poder e influencia. Aparentemente, alrededor de 1430, los mandarines habían logrado convencer al emperador en funciones de que cesara los "viajes del tesoro".

No se sabe quién inició realmente los viajes. Aunque el emperador Zhu De recibe el crédito, el primero de los barcos estuvo en el agua en menos de dos años después de que Zhu De asumiera el trono, un milagro de construcción imposible atribuido al administrador en jefe Zheng He, quien posteriormente fue nombrado almirante de la enorme flota.

Zheng He se enorgullecía de la fuerza y​​la capacidad de resistencia de sus barcos en los océanos del mundo. Grabada en una tablilla en Fujian hay una cita atribuida al almirante:

"Hemos recorrido más de 100,000 Li (aproximadamente 50,000 KM) de inmensos espacios de agua y hemos presenciado en el océano olas como montañas, mientras nuestras velas, desplegadas como nubes día y noche, continuaron su curso como una estrella, atravesando esas olas salvajes como si pisáramos la calle de una ciudad..."

La estatua del almirante Zheng He en Sam Poo Kong, ciudad de Semarang, Indonesia. (diamirara / Adobe Stock)

La estatua del almirante Zheng He en Sam Poo Kong, ciudad de Semarang, Indonesia. (diamirara / Adobe Stock)

Aunque hay muy poca información sólida sobre el esfuerzo chino por la hegemonía, durante los cuarenta años aproximadamente desde finales del 1300 hasta aproximadamente 1433, parece haber pocas dudas de que las flotas del tesoro chinas hicieron siete u ocho viajes desde 1401 hasta 1435 aproximadamente. No hay información definitiva para indicar exactamente a dónde fueron TODOS los barcos.

Ni siquiera se sabe cuántos barcos de cada flota regresaron a China o, de hecho, cuándo. Algunas personas se refieren a los barcos de estos viajes como "flotas fantasma" porque la información confiable sobre ellos es muy escasa.

Parece haber pocas dudas de que los chinos construyeron barcos de tal tamaño durante el primer cuarto del siglo XV, que no serían rivalizados por otros 450 años.

Nuestro interés aquí se centrará en el viaje de 1433-1435.

Parece que al menos seis viajes de la Flota del Tesoro de China se han realizado con éxito, hay algunos registros de algunos de los barcos. El almirante Zheng He estuvo a cargo de al menos algunos de los viajes. Además, no hay registro en China de lo que estaba haciendo el almirante Zheng He durante el viaje de 1417 a 1419.

De hecho, después del sexto viaje, la historia relacionada es aún más confusa. Los eunucos y los mandarines competían por el poder y la influencia. El viejo emperador Zhu De, murió; el siguiente murió; el tercero, Xuan De había accedido al “Trono del Dragón” y los mandarines lo persuadieron de que nuevos viajes irían en detrimento de China.

Detalle del mapa de Fra Mauro que relata los viajes de un junco al Océano Atlántico en 1420. El barco también se ilustra sobre el texto. (Dominio público)

Detalle del mapa de Fra Mauro que relata los viajes de un junco al Océano Atlántico en 1420. El barco también se ilustra sobre el texto. (Dominio público)

Además, parece claro que los mandarines temían a Zheng He y querían deshacerse de este problemático eunuco. Aunque Zheng He era el favorito del primer emperador, el segundo y el tercero no lo favorecían. Sin embargo, el tercer emperador se mostró reacio a que Zheng He sufriera un "accidente" fatal y los mandarines temían despachar a Zheng He a menos que tuvieran un claro entendimiento del emperador.

El emperador se dio cuenta de que si Zheng He se encontraba con algún accidente, real o conspirado, entonces el dedo general señalaría el palacio. Incluso si el emperador tenía "poder absoluto" siempre había señores de la guerra y otros funcionarios poderosos dispuestos a explotar un error de juicio. No dispuesto a arriesgarse a la ira del pueblo chino, el emperador nombró a Zheng He para un trabajo administrativo de baja categoría, para sacarlo del camino. Eso no satisfizo a los mandarines que comenzaban a sentir su poder. Querían a Zheng He fuera de escena, completa y permanentemente.

Además, desde el punto de vista de los mandarines de palacio, Zheng He, un renombrado maestro de tácticas militares que había sido fundamental para colocar al emperador Zhu De en el trono, probablemente se encontraba precisamente en el lugar correcto y precisamente en el momento adecuado para que él alimentara alianzas con aquellos que estarían felices de tener a alguien a quien pudieran manipular en el trono. Estaban preocupados al menos tanto por sus cabezas como por sus posiciones de poder.

Sin embargo, no hay indicios de que Zheng He tuviera alguna ambición en esa dirección. De hecho, aunque todavía era un hombre joven, de unos 60 años, aparentemente estaba enfermo.

El emperador fue cauto. Había literalmente cientos de barcos anclados en la bahía. Para el pueblo chino, estos barcos representaban el orgullo de China. ¿Por qué los barcos no se embarcaron en un viaje importante? ¿De qué sirven los barcos en el puerto, anclados, pudriéndose lentamente y la reputación y el poder del emperador pudriéndose lentamente junto con ellos? Los barcos simplemente tenían que ir a alguna parte. ¡La óptica relacionada fue crucial!

¿Qué hacer?

Un antiguo barco chino. (Мария Тарасова / Adobe Stock)

Un antiguo barco chino. (Мария Тарасова / Adobe Stock)

¡Vete y NUNCA regreses!

El emperador llamó a Zheng He a Nanjing, la entonces capital. No se sabe qué sucedió realmente entre el gran almirante y el emperador. Sin embargo, es fácil de adivinar: el emperador le dijo a Zheng He que tripulara todos los barcos, que los llenara a expensas del emperador, con todo lo que Zheng He pudiera pensar: soldados, caballos, armamento, pólvora, sacerdotes (Muslim , Budista, hindú), especialistas de todo tipo, médicos y otro personal médico, medicinas, conservas, semillas, tallos de raíces, topógrafos, tecnólogos, artesanos, prostitutas, animales (¡una verdadera arca de Noé!), esclavos, porcelana fina, sedas y así.

Luego, el emperador tuvo una conferencia privada con Zheng He. El emperador dijo: "Tienes todo lo que puedas necesitar, lo ha supervisado todo usted mismo. No puedes culparme si te falta algo, habla con tus oficiales, determina si todavía hay algo que necesitas".

Luego, en un susurro para que ninguno de los oyentes pudiera escuchar - y en el palacio del Emperador siempre había oyentes: "toma la flota. Vete. No me importa a donde vayas. Pero, vayas donde vayas, ¡NO vuelvas! ¡Nunca vuelvas! NO permita que ninguno de sus oficiales o marineros regrese. Nadie, excepto... y explicó la excepción "tienes mis mejores deseos. ¡No quiero volver a verte! ¡Se inteligente! ¡Vamos!".

La popa tallada y pintada del último barco apenas había desaparecido en el horizonte cuando los mandarines comenzaron a recopilar hasta el último fragmento de información que pudieron encontrar sobre las flotas y sobre Zheng He. Se quemó todo, incluidos los registros de los barcos, las cartas de los viajes, los mapas, los dibujos arquitectónicos de los distintos tipos de barcos, los modelos de barcos, las herramientas, los registros de construcción; en resumen, todo lo que pudieron conseguir. Aparentemente, el mapa del mundo estaba entre los fragmentos de información que sobrevivieron, probablemente escondidos por uno de los eunucos.

La flota había desaparecido durante aproximadamente un año. Entonces, un día, un barco, muy andrajoso, regresó al puerto. El capitán fue directamente al emperador. Había habido varias tempestades enormes en los océanos lejanos. Se había perdido hasta el último barco y el gran almirante, él mismo, el amado Zheng He, se había hundido con la primera tormenta cerca de Ceilán. La segunda tempestad se había llevado al resto de la flota cerca de Indonesia.

Grabado en madera que representa los barcos de Zheng He. (Dominio público)

Grabado en madera que representa los barcos de Zheng He. (Dominio público)

El emperador luego anunció la triste noticia a una nación afligida y conmocionada. Ordenó que se construyera una tumba para el amado Zheng He. En esa tumba, colocaron una de las túnicas de Zheng He, un par de sus pantuflas y tal vez un mechón de cabello del venerado hombre.

¿Qué pasó con Zheng He y la Gran Flota?

¡Nadie lo sabe! Lo que se sabe es que ni un solo barco de esa flota, aparte de ese mensajero, regresó a China. Ni un solo oficial de la marina, ni un solo artesano, prostituta o marinero. NADA se supo de ellos nunca más. ¡Nada!

En su mayor parte, el mito de la muerte de Zheng He en India o Ceilán ha sido aceptado en China como hecho histórico. En China hay poco espacio para los tonos de gris, la mayoría de las cosas son blancas o negras. Zheng He y la gran flota se convierten en parte del saber nacional oficial. El otro aspecto de la historia, las tempestades que llevaron a todos los barcos, excepto uno, al fondo del océano, es la historia oficial, no debe ser discutida ni cuestionada, a riesgo de una ¡cabeza!

Tumba de Zheng He. Nanjing, China. (Dominio público)

Tumba de Zheng He. Nanjing, China. (Dominio público)

¿Qué pasó con los barcos antiguos?

Aproximadamente 600 años después, hace dos décadas, China comenzó a resucitar la historia del almirante Zheng He porque era políticamente conveniente hacerlo, al menos según los detractores de la diplomacia a veces incómoda de China. Además, la historia de Zheng He y las flotas "pacíficas" era un motivo de orgullo para China, algo que podían señalar como un ejemplo de las intenciones internacionales amistosas de China.

Los artefactos de la gran flota de hace 600 años serían de inestimable valor para la propaganda china. Por lo tanto, China firmó acuerdos con Sri Lanka, Indonesia y Kenia para encontrar algunos de los restos de la gran flota. Simplemente tenía que haber miles, sino millones, de artefactos, simplemente tirados en el fondo del océano esperando ser recuperados por una nación agradecida.

China ha gastado cientos de millones de dólares, utilizando las últimas tecnologías submarinas de la marina en un esfuerzo por recuperar los millones de artefactos. Los planes para museos en China y otras exhibiciones en todo el mundo estaban en las etapas de planificación. ¡China estaba al borde de un enorme golpe diplomático y publicitario!

¿Qué encontraron?

Después de una década más o menos de buscar en las aguas alrededor de Sri Lanka e Indonesia, ¿qué encontraron?

¡Nada!

Sin barcos, sin restos de barcos, sin artefactos, sin porcelana fina, sin ánforas de aceitunas en conserva, sin esqueletos de marineros chinos. ¡Nada!

¡Nada!

Pero de alguna manera, sin tener una narrativa completa para explicarlo, en algún momento antes de que la historia registrada en los canales de la isla de Terranova, llegaron los chinos. Llamaron a la isla "Isla como un jardín chino" y cartografió toda la zona noroeste del Atlántico norte hasta el estrecho de Davis y de hecho, según fuentes chinas, la bahía de Hudson. De hecho, el mapa de Matteo Ricci (mapa universal de Kunyu) es una copia de un mapa chino (mapa de Kunyu Wanguo Quantu) que se completó en 1430, lo que indica que los viajes de las flotas chinas desde 1405 en adelante, o en algún momento anterior, fueron exitosos en "cartografiar el mundo" y que Zheng He habría tenido un mapa casi completo del mundo para guiar su último viaje, algunos de los cuales, la costa noroeste del Atlántico norte, Zheng He, probablemente, había cartografiado durante el año 1417 - 1419.

Porción del mapa Kunyu Wanguo Quantu que muestra la isla de Terranova. Los cuatro caracteres chinos antiguos en la representación de la isla de Terranova dicen "Isla como un jardín chino". (Dominio público)

Porción del mapa Kunyu Wanguo Quantu que muestra la isla de Terranova. Los cuatro caracteres chinos antiguos en la representación de la isla de Terranova dicen "Isla como un jardín chino". (Dominio público)

Los antiguos barcos chinos en Terranova

Al menos dos de estos barcos están en el fondo del océano en aguas poco profundas en un puerto protegido en la escarpada costa noreste de la isla de Terranova. Se han detectado otros barcos con equipo sónico, incluido uno que parece tener 200 metros (656,17 pies) de largo. Además, se han detectado fenómenos que se han interpretado como un "cementerio" de barcos en otra zona de aguas profundas y frías.

Los dos barcos en aguas poco profundas se conocen desde hace 350 años o más, desde la época de los primeros pescadores europeos que llegaron a la zona y se establecieron en lo que se convirtió en la docena de pueblos pesqueros costeros de esa zona. Estos barcos no pueden ser europeos ni americanos. Ningún país, excepto China, construyó barcos de este tamaño hasta mucho más allá de mediados del siglo XIX. Estos barcos estaban allí antes de aproximadamente 1650.

Además de todo eso, China no tiene registro de ningún tipo relacionado con los aspectos estructurales de sus barcos de las Flotas del Tesoro, ni dibujos, ni modelos, ni descripciones, ni imágenes. Lo que tiene China son los restos de los astilleros que construyeron los barcos, algunas herramientas y un timón de aproximadamente 13 a 14 metros (42,65 a 45,93 pies) de largo. Aunque algunos historiadores marinos han elaborado diseños especulativos de cómo podrían haber sido los barcos de la flota del Tesoro, estos dibujos NO corresponden con los barcos que se han encontrado en aguas canadienses.

Los únicos ejemplos intactos conocidos de los barcos chinos asociados con la gran flota están descansando en el fondo del océano en la costa noreste de la isla de Terranova. En ningún otro lugar del mundo hay grandes barcos inconfundibles que se conocen en la actualidad que podrían identificarse como los barcos de la gran Flota del Tesoro de China.

Basado en el balance de probabilidades, uno estaría seguro de declarar que estos barcos son de la gran flota china de 1405-1435.

Para concluir, parece claro que en las aguas del océano interior en la costa noreste de la isla de Terranova se encuentran los barcos con cubierta más antiguos que existen y al menos algunos de ellos están sustancialmente intactos.

Imagen de portada: Un antiguo barco chino. Fuente: Michael Rosskothen / Adobe Stock

Autor: Ronald Lloyd Ryan, DA., PhD.

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