Portada - Fotocomposición. Uso de herramientas comunes para trabajar la piedra en el antiguo Egipto. (Egyptraveluxe Tours) La conocida como "Lámpara de Dendera”. (Olaf Tausch/CC BY 3.0) Guiza, Egipto. Primer plano de una perforación realizada en granito con surcos en espiral. (Chris Dunn.2007)

¿Herramientas comunes o una antigua y misteriosa tecnología? ¿Cómo perforaban y cortaban el granito los antiguos egipcios?

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El antiguo Egipto es conocido por sus muchos logros tecnológicos y artísticos, por la construcción de pirámides y templos, la invención de un sistema de escritura jeroglífico y por sus avances en medicina, astronomía y muchos otros campos. Por supuesto, hay otra habilidad por la que los egipcios son particularmente famosos: sus trabajos en piedra. Un tema particularmente controvertido es el relativo a cómo los antiguos egipcios eran capaces de cortar y tallar el granito sólido, algo considerablemente más difícil que tallar otras rocas sedimentarias mucho más blandas, como la piedra caliza o la arenisca.

Primera hipótesis: los egipcios utilizaban herramientas comunes para agujerear y partir el granito

La actual teoría arqueológica oficial es que los antiguos canteros egipcios utilizaban herramientas de madera, bronce y cobre para cortar el granito.  Otros, sin embargo, han sugerido que lo hacían equipados con herramientas más avanzadas que todavía están por descubrir. Por el momento, el balance de las evidencias encontradas parece sugerir la idea oficial de que el uso de primitivas herramientas de madera y metal por parte de canteros normales y corrientes les fue suficiente a los antiguos egipcios para cortar y trabajar el granito.  

Reproducciones de herramientas utilizadas por los maestros canteros del antiguo Egipto para tallar la piedra. (St. Luke's Finsbury/Stephen Critchley) ¿Era suficiente la utilización de primitivas herramientas de madera y metal por parte de canteros normales y corrientes para cortar y trabajar el granito?

Reproducciones de herramientas utilizadas por los maestros canteros del antiguo Egipto para tallar la piedra. (St. Luke's Finsbury/ Stephen Critchley ) ¿Era suficiente la utilización de primitivas herramientas de madera y metal por parte de canteros normales y corrientes para cortar y trabajar el granito?

Los primeros arqueólogos occidentales modernos en estudiar el antiguo Egipto durante el siglo XIX eran en su mayoría caballeros de clase alta, sin experiencia alguna en relación con los trabajos artesanales. A consecuencia de ello, cuando se encontraron con semejantes estructuras pensaron que no era posible construirlas a base de golpes de cincel y martillo, por lo que supusieron que las gentes de aquella época debían tener acceso a herramientas más avanzadas de lo que se creía hasta entonces, e incluso a maquinaria mucho más avanzada, tecnología con la que se hallaban más familiarizados —como grúas y otros tipos de maquinaria industrial.

Arqueólogos posteriores decidieron estudiar el trabajo de los artesanos de la piedra para comprender mejor cómo los antiguos egipcios habían podido esculpir del modo en que lo hicieron. Fue entonces cuando se dieron cuenta de que los canteros egipcios usaron durante siglos, desde el Egipto faraónico, primitivas herramientas como martillos, cinceles de cobre o bronce y cuñas de madera para tallar el granito.

Escultores del antiguo Egipto tallando una estatua. (Underground Science) La corriente oficial sugiere que los canteros del antiguo Egipto utilizaban herramientas comunes para perforar y tallar el granito.

Escultores del antiguo Egipto tallando una estatua. ( Underground Science ) La corriente oficial sugiere que los canteros del antiguo Egipto utilizaban herramientas comunes para perforar y tallar el granito.

Según la corriente predominante en la arqueología actual, los egipcios lograban perforar y fracturar el granito utilizando un método consistente en introducir una cuña de madera dentro de una grieta de la roca, remojando luego la cuña con agua. Como la madera húmeda se expande, esto provocaba que la grieta original se ensanchara. A continuación repetían la misma operación una y otra vez, introduciendo la cuña en la grieta cada vez más profundamente. Haciendo esto de modo reiterado lograban partir la roca original en varios bloques más pequeños. Este es un proceso que se da continuamente en la naturaleza por medio de las cuñas de hielo. De este modo, el agua presente en las grietas de rocas diversas, como el granito y otras rocas ígneas, se congela. El agua al congelarse se expande, lo que tras sucesivas congelaciones y fusiones provoca que la grieta se ensanche. En ocasiones, este proceso natural puede hacer que una roca entera de gran tamaño se parta en dos. Los artesanos de la piedra, modernos y antiguos, habrían hecho uso del mismo principio para cortar los bloques de granito a base de trabajar las zonas más débiles de la piedra.

Antiguo obelisco egipcio inacabado de Asuán con perforaciones que nos muestran cómo se partía el granito antiguamente. (Glenn Ashton/CC BY SA 3.0)

Antiguo obelisco egipcio inacabado de Asuán con perforaciones que nos muestran cómo se partía el granito antiguamente. (Glenn Ashton/ CC BY SA 3.0 )

Segunda hipótesis: los egipcios hacían uso de una avanzada tecnología para perforar el granito

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